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23/03/2015 11:38 EDT | Actualisé 23/03/2015 11:43 EDT

Une «VEST» pour élargir l'éventail des sensations humaines

Capture d'écran

David Eagleman espère qu'un jour, VEST, le vêtement qu'il a inventé, pourra redonner l'«ouïe» aux sourds, faire ressentir les mouvements du marché boursier, et élargir l'éventail des sensations humaines.

VEST - pour «variable extra-sensory transducer» ou «transducteur de variables extra-sensorielles» - est un haut sans manches équipé de nodules qui font vibrer des informations sur le dos de celui ou celle qui la porte.

«Notre cerveau se moque d'où il obtient les données», explique Eagleman lors d'une démonstration de sa VEST pendant l'une des prestigieuses conférences TED à Vancouver mercredi.

«C'est un outil général d'analyse de données», ajoute-t-il.

VEST est conçu pour envoyer des informations vers des tablettes électroniques qui convertissent des mots énoncés à haute voix, des prix d'actions, ou tout autre type d'information en données numériques envoyées par WiFi à des moteurs à vibration cousus dans le dos d'un vêtement. Celui-ci peut se porter discrètement sous une tenue normale.

Des applaudissements comme un massage

«Il y a une différence entre le fait d'accéder à des masses de données et le fait de les ressentir», fait valoir M. Eagleman.

«Imaginez un astronaute capable de sentir la santé globale de la Station spatiale internationale», énonce le scientifique devant le public de la conférence TED, une organisation à but non lucratif qui s'est fait une spécialité des débats d'idée de haut vol, que ce soit en sciences ou en sociologie, entre autres.

Voyez les explications (en anglais) de David Eagleman:

Pendant sa présentation, M. Eagleman a démontré sur lui les performances de sa veste en train de recevoir en temps réel des messages provenant du réseau social Twitter de même que des sons émis par le public.

"C'est la première fois que je ressens les applaudissements avec cette veste", a-t-il souri, "c'est assez agréable, ça fait comme un massage".

La start-up derrière le lancement de VEST se donne pour objectif de redonner "l'ouïe" aux sourds en convertissant des mots parlés en vibrations phonétiques qui pourraient être entendues, tout comme les non-voyants lisent en passant leurs doigts sur des lettres en Braille.

Des essais ont montré que les gens comprenaient assez rapidement le "langage" de la veste et pouvaient même être capables d'engager des "conversations" en quelques semaines, a assuré Eagleman.

«Nous ne voyons pour l'instant pas de limites aux types d'informations que le cerveau peut recevoir», «je pense qu'il y a beaucoup d'applications possibles», a-t-il développé.

Ressentir les mouvements du marché

Les essais ont commencé pour voir si les données envoyées en temps réel au marché boursier pouvaient donner aux porteurs de la veste une idée du meilleur moment pour vendre ou acheter des actions.

«Faire confiance à son instinct devient faire confiance à son dos», a plaisanté Eagleman, interrogé par l'AFP.

«Vous pourriez ressentir que les choses sont en train de devenir bizarres et que les contrats à terme pétroliers sont sur le point de s'écrouler ou qu'il est temps de parier sur la baisse d'une action», a-t-il développé.

Une version grand public de la VEST qui coûte moins de 1000 dollars devrait être disponible à la vente d'ici huit mois.

La performance sur scène d'Eagleman a abasourdi le public de la conférence TED, y compris l'ex-vice-président américain et défenseur de l'environnement Al Gore, qui s'est dit curieux du potentiel de VEST pour aider les gens à sentir le niveau des gaz à effet de serre en train d'être rejetés dans l'atmosphère.

«J'envisage vraiment (VEST) comme un sens supplémentaire", car même si le procédé "utilise le toucher, il le fait de manière différente», résume Eagleman.

Il a imaginé les vêtements équipés du système VEST permettant un jour aux soldats de sentir où se trouvent leurs alliés sur le champ de bataille ou, dans un contexte plus pacifique, de ressentir si vous avez des amis Facebook près de vous.

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