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07/03/2014 01:58 EST | Actualisé 07/05/2014 05:12 EDT

Vladimir Poutine donne le coup d'envoi aux Jeux paralympiques de Sotchi

SOTCHI, Russie - Le président russe Vladimir Poutine a donné le coup d'envoi aux Jeux paralympiques de Sotchi, vendredi, avec comme toile de fond l'intervention militaire de son pays en Crimée.

Au cours du défilé des athlètes, la délégation de 23 membres de l'Ukraine n'a été représentée que par le porte-drapeau. On a agi de la sorte possiblement en guise de protestation pour la présence de troupes russes dans la péninsule ukrainienne de la Crimée.

L'arrivée dans le stade du porte-drapeau, le biathlète Mykhaylo Tkachenko, a été accueillie bruyamment par la foule.

Plusieurs chefs d'État et dignitaires ont décidé de boycotter les jeux en raison de la crise ukrainienne, contrairement à l'équipe ukrainienne. Elle a toutefois fait savoir qu'elle pourrait se retirer advenant que la situation ne dégénère.

Poutine s'est adressé à la salle comble au Stade olympique Fisht: «Je déclare les Jeux paralympiques d'hiver de Sotchi 2014 ouverts», a-t-il annoncé.

Dans le trio de tête

Les 11e Jeux paralympiques d'hiver, qui s'étendront sur une période de 10 jours, regroupent 547 athlètes de 45 pays.

En raison du début des compétitions samedi, seulement 41 des 54 athlètes canadiens ont participé au défilé.

La porte-drapeau de la délégation était la joueuse de curling en fauteuil roulant, Sonja Gaudet. L'athlète âgée de 47 ans, de Vernon, en Colombie-Britannique, est double médaillée d'or paralympique.

Le Canada a remporté 19 médailles, incluant 10 d'or, aux Jeux paralympiques de Vancouver, il y a quatre ans. Le Comité paralympique canadien a établi comme objectif de terminer dans le groupe des trois premières nations au classement des médailles d'or.

Au programme de la première journée, samedi, il y aura du ski alpin, du biathlon, du curling et du hockey. Un total record de 72 médailles pour des Jeux paralympiques est à l'enjeu.