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03/02/2014 10:00 EST | Actualisé 05/04/2014 05:12 EDT

Ouverture du premier procès en France d'un Rwandais accusé de complicité dans le génocide

Près de 20 ans après le génocide au Rwanda, la France, souvent accusée d'avoir soutenu le régime génocidaire, juge pour la première fois un ancien officier rwandais pour son rôle dans ce drame.

Arrêté en 2008 dans l'île française de Mayotte où il vivait sous une autre identité, Pascal Simbikangwa, sera jugé en vertu du principe de "compétence universelle" de la justice française, lui permettant de poursuivre des personnes recherchées pour des faits de crimes contre l'humanité commis à l'étranger.

La justice française a refusé, comme elle l'a pour l'instant toujours fait, d'extrader cet ancien capitaine hutu, vers le Rwanda. Il risque la prison à vie.

A 54 ans, il sera jugé à partir de mardi pour complicité de génocide et de crimes contre l'humanité, accusé d'avoir incité, organisé et aidé, notamment en organisant des barrages et en armant les miliciens qui les tenaient, les massacres qui firent quelque 800.000 morts en 100 jours, entre avril et juillet 1994.

Ancien capitaine, passé dans la police secrète après l'accident qui l'a privé de l'usage de ses jambes en 1986, il nie en bloc les faits, pour lesquels il risque la perpétuité.

Le procès, exceptionnellement filmé pour l'Histoire, doit durer six à huit semaines. Après la sélection du jury, la première journée de mardi sera consacrée au résumé des accusations et au début de l'interrogatoire de l'accusé sur son curriculum vitae.

Les deux premières semaines d'audience seront principalement consacrées à retracer le contexte ayant conduit, il y a deux décennies, au massacre de centaines de milliers de Tutsi, ainsi que de Hutu modérés, par les milices endoctrinées et armées par le régime du président hutu Juvénal Habyarimana, dont l'assassinat le 6 avril fut l'événement déclencheur du génocide.

Proximité avec premier cercle du pouvoir hutu

Simbikangwa reconnaît volontiers sa proximité avec le premier cercle du pouvoir hutu, "l'akazu" (petite maison), dont de nombreux responsables ont été condamnés pour leur rôle dans le génocide. Mais il réfute toute implication dans les massacres et ses avocats, Alexandra Bourgeot et Fabrice Epstein, dénoncent un dossier fragile où "les seules accusations, ce sont des témoignages". La justice a d'ailleurs renoncé à le poursuivre pour génocide, ne retenant que la complicité.

La complicité "n'est en rien une diminution de responsabilité", réplique Simon Foreman, avocat du Collectif des parties civiles pour le Rwanda (CPCR), pour qui Pascal Simbikangwa est "un rouage qui met en route la mécanique exécutée par d'autres".

La cour entendra une trentaine de témoins rwandais sur les faits, dont par visioconférence certains détenus condamnés par le TPIR ou la justice rwandaise, et d'autres que la justice fera venir du Rwanda pour évoquer les événements dans la préfecture de Gisenyi, région d'origine de Simbikangwa (et de la famille Habyarimana) où il avait une ferme, et dans le quartier chic de Kigali où il habitait.

La défense dénonce un procès éminemment politico-diplomatique, alors que Kigali et Paris, accusé par les autorités rwandaises issues de l'ex-rébellion tutsi d'avoir soutenu les génocidaires, se sont rapprochés, après trois années de rupture des relations diplomatiques (2006/09).

"On a l'impression que c'est les 20 ans du génocide des Tutsi et que donc il faut condamner Pascal Simbikangwa, parce que c'est le premier qui est traduit devant une cour d'assises (française) et qu'il faut en faire un exemple", fustige Me Epstein.

C'est au contraire auparavant qu'il "y avait une volonté politique que ces affaires n'aboutissent pas", rétorque Michel Tubiana, avocat de la Ligue des droits de l'Homme, partie civile. "C'est le procès en responsabilité d'un homme, une cour d'assises n'est pas faite pour faire l'Histoire (...) Mais les choses peuvent et doivent être dites."

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