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01/02/2014 10:19 EST | Actualisé 03/04/2014 05:12 EDT

Indonésie: laborieuse recherche de survivants après une éruption

Les secours devaient entamer dimanche une laborieuse recherche d'éventuels survivants, après la mort de 14 personnes, la plupart des touristes locaux, prises dans une nuée ardente crachée par le volcan Sinabung, dans l'ouest de l'Indonésie.

Une centaine de secouristes équipés de tronçonneuses et de masques à oxygène vont devoir fouiller une couche de cendres d'une trentaine de centimètres, qui a totalement recouvert le village de Sukameriah, à 2,7 km du cratère, ont indiqué des responsables.

"Nous ne connaissons pas le nombre des disparus mais les secouristes vont reprendre les opérations d'évacuation et rechercher d'éventuelles personnes prises au piège", a déclaré à l'AFP Tri Budiarto, un responsable à l'Agence nationale des catastrophes.

Les secours ne se sont pas prononcés sur les chances de retrouver des survivants, qui semblent cependant minces tant la zone a été entièrement recouverte samedi par les cendres incandescentes.

Les recherches pourraient être compliquées par la pluie, très probable en cette saison humide, ce qui pourrait rendre le terrain boueux et obliger un arrêt des opérations, a averti Robert Peranginangin, porte-parole du district de Karo, où se situe le volcan.

Outre les 14 morts, trois personnes ont dû être placées en soins intensifs, souffrant de brûlures graves.

L'ensemble des victimes se trouvaient dans la zone rouge déclarée no man's land autour du volcan, situé sur l'île de Sumatra (nord-ouest). "C'est très dangereux mais beaucoup de touristes ont pénétré clandestinement dans la zone pour prendre des photos", a expliqué M. Budiarto.

Parmi les morts figurent quatre lycéens qui participaient à une excursion, ont précisé les secours.

La région a été transformée en paysage apocalyptique, où des cadavres au visage enflé et à la langue pendante surgissaient de l'épais manteau de cendres grisâtres.

Le volcan Sinabung était en sommeil depuis 400 ans mais s'est réveillé en 2010 puis en septembre 2013. Relativement calme depuis la mi-janvier, il a soudainement redoublé d'activité samedi matin, crachat des nuées ardentes jusqu'à 2 km d'altitude.

Depuis septembre, 30.000 personnes ont été évacuées de la région. Mais certains habitants ont été autorisés à rentrer chez eux vendredi suite à l'accalmie enregistrée.

L'Indonésie, située sur la "ceinture de feu" du Pacifique, est le pays comptant le plus de volcans en activité au monde (129).

L'éruption récente la plus meurtrière avait été celle du Merapi, sur l'île centrale de Java. Elle avait provoqué la mort de 350 personnes fin 2010.

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