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28/01/2014 08:48 EST | Actualisé 30/03/2014 05:12 EDT

Tournoi - Fiche d'identité: l'Irlande

IRLANDE

Entraîneur: Joe Schmidt (NZL, depuis juillet 2013)

Capitaine: Paul O'Connell (34 ans, 88 sélections, deuxième ligne, Munster)

Palmarès: 11 victoires

2 Grands Chelems (1948, 2009)

Tournoi-2013: 5e (1 victoire, 4 défaites)

Le contexte. Le très décevant Tournoi-2013, marqué par une série de quatre matches sans victoire (3 défaites, un nul) après un beau succès inaugural au pays de Galles (30-22), a coûté sa place à l'entraîneur Declan Kidney. Repris en main par Joe Schmidt, le XV du Trèfle (7e au classement IRB) tente de se refaire une place parmi les meilleurs. Sa tournée d'automne aurait pu constituer un tremplin, mais elle a viré au cauchemar lors de son dernier test-match avec une défaite (24-22) concédée à la toute dernière seconde aux champions du monde All Blacks. Malgré l'absence du troisième ligne Sean O'Brien, blessé à une épaule, les Irlandais veulent toutefois continuer à bâtir sur leurs 79 premières minutes de ce match et sur la bonne forme de leurs provinces (trois sur quatre en quarts de finale de Coupe d'Europe) pour offrir à Brian O'Driscoll un dernier Tournoi mémorable avant sa retraite. Le centre a l'occasion d'écrire un peu plus sa légende: déjà détenteur du record d'essais marqués dans la compétition (26), il peut devenir cette année le joueur qui a disputé le plus de matches. Il n'est qu'à trois apparitions du record de son compatriote aujourd'hui retraité Ronan O'Gara (63).

Le joueur à suivre: Jonathan Sexton. L'ouvreur (28 ans, 38 sélections) est très attendu sur son île. De nombreuses critiques lui sont tombées dessus fin novembre pour avoir manqué face aux All Blacks une pénalité qui aurait certainement pu offrir la victoire aux siens. Son départ pour le Racing-Métro à l'intersaison pour un salaire mirobolant a également été peu goûté par les supporteurs du XV du Trèfle. Après un début de saison très laborieux en Top 14, il a signé samedi dernier son meilleur match face à Toulouse. De retour en sélection, il n'aura pas droit à l'erreur d'autant qu'il est un des principaux dépositaires du jeu après la retraite de Ronan O'Gara.

L'objectif. Paul O'Connell (capitaine): "On a le niveau. Il faut juste le reproduire chaque semaine, ce qu'on n'a pas toujours su faire en équipe d'Irlande. Quand on y est arrivé, c'était en 2009, et on n'avait pas de blessés. Je pense que l'équipe que nous avons cette année est tout aussi bonne. Je suis vraiment confiant en nos chances."

L'équipe-type: R. Kearney - Bowe, O'Driscoll, D'Arcy, D. Kearney (ou Fitzgerald) - (o) Sexton, (m) Murray - O'Mahony, Heaslip, Henry - O'Connell (cap.), Toner - Ross, Best, Healy

sva/sk