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08/01/2014 04:49 EST | Actualisé 09/03/2014 05:12 EDT

Le télescope spatial européen Gaia est arrivé à destination

Le télescope spatial européen Gaia, dont la mission est de cartographier en 3D la Voie lactée, a atteint mercredi son orbite opérationnelle, à quelque 1,5 million de kilomètres de la Terre, a annoncé l'Agence spatiale européenne (ESA).

Gaia, qui a entamé son voyage le 19 décembre dernier, lancé par une fusée Soyouz depuis le Centre spatial guyanais, est positionné sur un poste d'observation privilégié, le point de Lagrange 2, qui suit notre planète dans sa révolution autour du Soleil.

Une "petite correction de trajectoire" doit encore être effectuée la semaine prochaine, pour compléter la manoeuvre importante réalisée mardi, a précisé l'ESA dans un communiqué.

"Atteindre l'orbite autour du point L2 est une entreprise assez complexe, les propulseurs de Gaia devant pousser le satellite dans la direction souhaitée, tout en gardant les instruments scientifiques fragiles à l'abri du Soleil", a expliqué David Milligan, directeur des opérations.

"Après un beau lancement depuis Kourou le mois dernier, nous sommes très heureux d'avoir aujourd'hui atteint notre destination, et nous sommes impatients de démarrer nos opérations scientifiques dans les prochains mois", a ajouté Giuseppe Sarri, responsable de projet.

Une fois que les instruments auront été pleinement testés et calibrés, une activité qui doit encore se poursuivre pendant quatre mois, le télescope pourra entamer sa mission de cinq années.

Il localisera un milliard d'étoiles, chacune étant observée environ 70 fois, à chaque passage.

Le satellite doit déterminer la position et le mouvement des étoiles, mais également la distance qui les sépare de la Terre, le paramètre le plus difficile à obtenir. Pour plus de 99% d'entre elles, cette distance n'a jamais été mesurée avec précision.

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