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07/05/2013 04:23 EDT | Actualisé 07/07/2013 05:12 EDT

Une nouvelle espèce de dinosaure identifiée par des chercheurs canadiens

TORONTO - Des scientifiques canadiens ont identifié une nouvelle espèce de dinosaure à tête en forme de dôme, qui peuplait jadis les plaines du sud de l'Alberta.

La découverte de l'Acrotholus Audeti vient étayer la thèse voulant que la planète était peuplée d'espèces de dinosaures beaucoup plus variées qu'on ne le croyait.

L'herbivore à deux pattes arriverait à peine à la hauteur du genou d'un humain et il pesait environ 40 kilos, des mensurations qui s'apparentent à celles d'un berger allemand.

Les détails de l'étude ayant mené à cette trouvaille ont été publiés mardi dans le magazine Nature Communications.

L'auteur principal de la recherche, David Evans, estime que la petite taille du spécimen est intéressante sur le plan scientifique.

Selon M. Evans, conservateur en paléontologie des vertébrés au Musée royal de l'Ontario, il s'agit d'une pièce importante du puzzle pour ceux qui cherchent à établir l'histoire des dinosaures, de leur apparition à leur déclin.

«Nous ne disposons pas de très bonnes données sur les dinosaures d'Amérique du Nord, voire du monde, en tant que groupe pendant cette période, il y a environ 85 millions d'années», expose le chercheur en entrevue téléphonique.

«Alors, nous sommes allés dans les endroits où les sédiments ont été exposés afin de trouver des fossiles qui nous permettraient d'ajouter cela à notre éventail de connaissances», ajoute-t-il.

La quête des chercheurs a été guidée par une découverte faite par une équipe d'employés de musée à la fin des années 1940, selon M. Evans.

Les scientifiques avaient déterré le fossile partiel d'un dinosaure dont la tête était surmontée d'une épaisse ossature en forme de dôme au-dessus des yeux dans la formation de Milk River, dans le sud de l'Alberta. L'échantillon était cependant trop endommagé pour être utile.

David Evans s'est donc réjoui d'avoir découvert un spécimen bien conservé. Les scientifiques ont rarement l'occasion d'étudier les squelettes de petits dinosaures comme celui-ci, dit-il.

Le mot Acrotholus signifie en grec «dôme élevé», et décrit ainsi parfaitement la forme du crâne du dinosaure, qui fait partie de la famille des pachycéphalosauridés.