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19/04/2013 06:33 EDT | Actualisé 19/06/2013 05:12 EDT

USA: Orbital Sciences va de nouveau tenter samedi de lancer sa fusée Antares

Orbital Sciences Corp, une des deux sociétés privées américaines avec SpaceX sélectionnées par la Nasa pour acheminer du fret à la Station spatiale internationale (ISS), va de nouveau tenter samedi de lancer sa fusée Antares pour un vol d'essai, dit-elle sur son site internet.

Le tir, initialement prévu mercredi, avait été reporté une dizaine de minutes avant l'heure prévue de la mise à feu des moteurs en raison d'un problème technique mineur.

Un tuyau reliant le deuxième étage du lanceur au pas de tir s'était détaché prématurément.

Le lancement d'Antares, une fusée à deux étages de 40 mètres de hauteur et 3,9 mètres de diamètre, est prévu à 21H00 GMT depuis le centre spatial Wallops, situé sur une île près de la côte de Virginie (est) à 270 km de Washington.

Les prévisions météorologiques donnent 85% de conditions favorables, selon la Nasa.

Antares ne transportera pas la capsule Cygnus d'Orbital mais un simulateur bourré d'équipements électroniques, d'une charge équivalente à 3,8 tonnes, qui doit être mis sur orbite à 256 km d'altitude dix minutes après le décollage.

Il s'agit pour Orbital de démontrer la capacité de son lanceur à mettre sur orbite Cygnus.

En cas d'impossibilité samedi, Orbital pourrait faire une autre tentative dimanche à la même heure.

Si ce tir d'essai est un succès, Orbital, dont le siège se situe à Dulles en Virginie, programme un vol de démonstration vers l'ISS avec le vaisseau Cygnus à la mi-juin et sa première mission de livraison de fret à l'avant-poste orbital avant la fin de l'année.

Aux termes d'un contrat de 1,9 milliard de dollars conclu avec la Nasa, Orbital Sciences doit livrer au moins 20 tonnes de fret à l'ISS au cours de huit vols étalés jusqu'au début 2016. Cygnus a une capacité de deux tonnes.

Mais contrairement à la capsule Dragon de SpaceX, Cygnus, qui a une forme cylindrique, ne peut pas revenir sur Terre et sera détruite après sa mission en retombant dans l'atmosphère.

SpaceX, basée à Hawthorne en Californie (ouest) et fondée par le milliardaire Elon Musk, avait été la première et reste la seule société privée à avoir amarré un vaisseau, la capsule Dragon, à l'ISS lors d'un vol de démonstration en mai 2012.

Dragon a déjà effectué trois missions à l'avant-poste orbital dont deux de livraison de fret dans le cadre d'un contrat de 1,6 milliard de dollars avec la Nasa. SpaceX doit encore effectuer dix missions de fret à la Station d'ici 2015.

js/sam