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04/04/2013 03:42 EDT | Actualisé 03/06/2013 05:12 EDT

Vers l'impression 3D de tissu imitant le vivant

Des matériaux synthétiques ressemblant à des tissus vivants ont été créés à l'aide d'une imprimante en trois dimensions par des chercheurs britanniques.

Le Pr Hagan Bayley et ses collègues du département de chimie de l'Université d'Oxford estiment que cette percée pourrait éventuellement avoir des applications médicales dans l'administration de médicaments ou le remplacement de tissus endommagés.

Explications

Ce nouveau type de matériau mis au point est formé de milliers de gouttelettes d'eau encapsulées chacune dans un film de graisse et reliées entre elles en réseau. Selon ses créateurs, il serait capable d'effectuer certaines fonctions des cellules du corps humain.

Comme ce matériau est entièrement synthétique, sans génome et sans capacité de réplication, il permet d'éviter les problèmes rencontrés avec d'autres types de tissus artificiels, y compris ceux utilisant des cellules souches humaines.

À l'heure actuelle, chacune des gouttelettes a un diamètre d'environ 50 microns (un millième de millimètre), ce qui est cinq fois plus qu'une cellule vivante. L'équipe pense cependant qu'il est très possible d'en réduire encore davantage la taille.

En outre, le matériau synthétique peut aussi être conçu pour prendre différentes formes une fois imprimé. Par exemple, une structure plate peut être programmée pour se replier et prendre une forme sphérique qui ne peut pas être directement obtenue par l'impression en 3D.

Ce mouvement peut être obtenu par des transferts d'eau entre les gouttelettes.

Le détail de ces travaux est l'objet d'un article publié dans la revue Science.