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24/02/2013 05:47 EST | Actualisé 26/04/2013 05:12 EDT

Nascar - Danica Patrick, la pionnière en pole

Danica Patrick, qui s'élançait dimanche en pole position des 500 miles de Daytona Beach (Floride), l'épreuve inaugurale du très populaire Championnat de Nascar aux Etats-Unis, démontre que même dans le baquet d'une voiture de course, la femme est l'avenir de l'homme.

"Depuis toute petite, j'ai été élevée pour être le pilote le plus rapide, pas la femme la plus rapide", assure la brune Américaine de 30 ans.

"Je sais que ça va être dur de gagner et je ne me considère pas comme favorite, ajoute-t-elle. Mais avec une voiture rapide on ne sait jamais."

L'ancienne pilote d'IndyCar a fait les gros titres de la presse américaine toute la semaine après être devenue il y a une semaine la première femme de l'histoire à décrocher la "pole" d'une épreuve d'élite de la Nascar.

Ce Championnat automobile, qui se dispute la plupart du temps sur circuits ovales, est très populaire aux Etats-Unis, spécialement dans le Sud-est, où cette discipline de stock-car ("voitures de série") a vu le jour.

Surnommés +The Great American Race+ ou +The Nascar Super Bowl+, les "Daytona 500", qui ouvrent la saison 2013, engendrent au niveau domestique un intérêt médiatique qui dépasse celui des 500 miles d'Indianapolis (IndyCar) même si cette dernière course est bien plus fameuse internationalement.

C'est lors des "Indy 500" en 2005 que Patrick s'est illustrée pour la première fois. A seulement 23 ans et pour sa première saison (rookie) au volant de sa monoplace, elle a mené la course pendant quelques tours.

La jeune femme a vite fait taire les détracteurs qui ont cru qu'elle était là pour son joli minois et sa plastique, même si ces atouts se sont révélés précieux pour se faire connaître du grand public américain, notamment par le biais de nombreuses publicités à la télévision pour son sponsor GoDaddy.com.

Première femme à monter sur le podium des "Indy 500" (3e en 2009), elle était devenue un an auparavant à Motegi (Japon) la première femme à remporter un Grand Prix dans un championnat automobile de monoplaces. Pendant ces années, l'IndyCar a profité à plein d'un effet "Danica Patrick".

A partir de 2010, la reine des circuits a décidé de se tourner progressivement vers la Nascar autant pour des raisons sportives que marketing.

Inscrite à plein temps dans le Championnat de deuxième niveau (Nationwide Series) la saison passée, où elle avait déjà signé une pole position (à Daytona d'ailleurs), elle a fait le grand saut cet hiver vers l'élite de la Nascar (Sprint Cup), le Saint des Saints pour un pilote automobile américain.

Avec sa cote dans les médias, son physique et sa nouvelle relation amoureuse avec un autre pilote rookie, Ricky Stenhouse, Patrick peut faire évoluer les clichés sur la Nascar, un milieu conservateur qui a longtemps été le bastion des +rednecks+ (ploucs) blancs du Sud rural et de leur énormes camping-cars mais qui cherche à s'ouvrir à d'autres horizons pour élargir son audience.

La Nascar est ainsi désespérément en quête de son premier pilote issu d'une minorité mais les noirs et les latinos sont aussi absents dans les baquets des voitures que dans les tribunes des SuperSpeedways, ces gigantesques anneaux de plus de 3 km où les voitures dépassent parfois les 300 km/h de moyenne.

Toute la semaine, la "Danica-mania" a attiré à Daytona un nouveau public, plus jeune et plus féminin, au grand bonheur des responsables de la Nascar.

Trois des meilleurs pilotes de la série, Jeff Gordon, Jimmie Johnson et Carl Edwards, ont même emmené leur fille au circuit pour rencontrer Patrick.

"Carl (Edwards) m'a dit que c'était une bonne chose que sa fille me voie en chair et en os car pour elle j'étais une sorte de créature mythique qui n'existe pas vraiment", a confié Patrick, heureuse dans son rôle de pionnière.

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