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22/02/2013 05:32 EST | Actualisé 24/04/2013 05:12 EDT

Conflit au Mali: Washington déploie des drones de surveillance au Niger

Les Etats-Unis ont déployé plusieurs drones au Niger, en soutien aux forces françaises au Mali, pour effectuer des vols de surveillance au-dessus de la zone de conflit, a indiqué un responsable américain vendredi.

Les appareils, des "Predators" de l'armée américaine, sont déployés sur une base de Niamey, où sont stationnés une centaine de membres du personnel de l'armée de l'air américaine, a expliqué ce responsable à l'AFP sous couvert de l'anonymat.

"En accord avec nos partenaires dans la région, cette décision permet de mener des opérations de renseignement, de surveillance et de reconnaissance à l'intérieur de la zone", a souligné ce responsable.

Le président Barack Obama a annoncé plus tôt vendredi que 40 militaires américains supplémentaires étaient envoyés au Niger afin de "fournir un soutien en termes de collecte de renseignements et de partage de renseignements avec les forces françaises menant des opérations au Mali, ainsi que les autres partenaires de la région".

"Au total, une centaine de personnels militaires américains sont déployés au Niger, a-t-il encore précisé, dans une lettre à de hauts responsables du Congrès.

Les autorités ont assuré que ces drones ne seraient pas équipés de missiles et seraient seulement utilisés pour des activité d'espionnage des combattants islamistes au Mali.

Le conflit au Mali, la récente prise d'otages de masse en Algérie ou encore l'assaut donné contre le consulat américain de Benghazi (Libye) en septembre nourrissent les craintes de Washington, qui redoute depuis des mois une déstabilisation de l'Afrique du Nord par Al-Qaïda au Maghreb islamique.

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