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18/02/2013 10:07 EST | Actualisé 20/04/2013 05:12 EDT

Retour surprise de Hugo Chavez au Venezuela après plus de deux mois d'absence

Le président vénézuélien Hugo Chavez a annoncé lundi sur Twitter qu'il était rentré à Caracas, prenant par surprise ses concitoyens après plus de deux mois d'hospitalisation à Cuba au cours desquels son silence a alimenté de nombreuses rumeurs sur son état de santé.

Ce retour pourrait ouvrir la voie à une investiture prochaine du président, réélu en octobre dernier mais empêché de prêter serment devant l'Assemblée nationale le 10 janvier, comme le prévoyait la Constitution.

Plusieurs dizaines de partisans se sont rassemblés lundi matin devant l'hôpital militaire Dr Carlos Arvelo de Caracas, où Hugo Chavez a été interné, ainsi que sur la place Bolivar, dans le centre-ville, pour manifester leur joie.

"Il faut célébrer le fait que le commandant est en vie, contrairement à ce que certains disaient. Il faut le soutenir, rester avec lui jusqu'à ce qu'il aille mieux", confiait à l'AFP Jubelis Cordero, employée d'une entreprise de sécurité venue devant l'hôpital manifester son soutien et entonner avec d'autres le thème de campagne "Chavez, coeur du peuple".

"Nous sommes rentrés dans la Patrie vénézuélienne. Merci mon Dieu ! Merci mon peuple aimé ! Nous allons continuer le traitement ici !", avait écrit un peu plus tôt Hugo Chavez, âgé de 58 ans et au pouvoir depuis 1999, dans les premiers messages diffusés sur son compte Twitter depuis le 1er novembre.

"Merci à Fidel, à Raul (Castro) et à tout Cuba!! Merci au Venezuela pour tant d'amour!!", a encore écrit Hugo Chavez.

Dans une déclaration à la télévision nationale VTV, le vice-président Nicolas Maduro a précisé que le chef de l'Etat était accompagné de toute l'équipé médicale qui l'avait suivi à Cuba.

Contrairement à l'habitude, le canal VTV n'a pas diffusé d'images du retour du président dans son pays. Selon les autorités, l'avion transportant Hugo Chavez a atterri à l'aéroport de Maiquetia, à Caracas, vers 2H00 lundi matin (7H00 GMT).

Aucun des responsables vénézuéliens n'a donné de précisions sur l'état de santé du président, mais M. Maduro a indiqué que le gouvernement informerait les Vénézuéliens sur ce thème dans les prochains jours.

Ce retour pourrait signifier la tenue prochaine de l'investiture du président, réélu en octobre et autorisé le 9 janvier par le Tribunal suprême de justice (TSJ) à prêter serment après la date du 10 janvier prévue par la loi fondamentale.

Une source du TSJ a indiqué à l'AFP que le tribunal "est prêt" pour organiser "à tout moment" cette prestation de serment.

"Tout ce que nous attendons, c'est la décision du président et de son équipe médicale", a ajouté cette source sous couvert de l'anonymat.

Avant son départ vers Cuba, Hugo Chavez avait délégué une partie de ses pouvoirs à Nicolas Maduro. Pour la première fois, il avait également désigné ce dernier comme son héritier politique en cas de défection.

Dans un message publié lundi, le leader cubain Fidel Castro, considéré comme son mentor par Hugo Chavez, a salué ce retour à Caracas après ce qu'il a qualifié de "longue et angoissante absence".

"Tu a beaucoup appris de la vie, Hugo, dans ces jours difficiles de souffrance et de sacrifice", a écrit dans une lettre M. Castro, 86 ans et retiré du pouvoir pour raisons de santé depuis 2006.

Après plus de deux mois d'un silence total qui a nourri de nombreuses conjectures au Venezuela et à l'étranger sur son réel état de santé, Hugo Chavez était réapparu pour la première fois vendredi sur des photos diffusées par le gouvernement le montrant souriant sur son lit d'hôpital de La Havane en compagnie de deux de ses filles.

Le ministre de la Communication Ernesto Villegas avait alors indiqué qu'à la suite de la grave infection pulmonaire dont il avait été victime après son opération, Hugo Chavez souffrait toujours d'insuffisance respiratoire et respirait "à l'aide d'un tube trachéal, qui le gêne temporairement pour s'exprimer".

Jorge Arreaza avait à cette occasion reconnu que la "convalescence est lente" et que Hugo Chavez doit subir "un traitement très dur qui peut provoquer des effets indésirables". Il reste encore "un bon moment" avant la guérison, avait-il prévenu.

Les dernières images du président dataient de son départ vers Cuba le 10 décembre, lorsqu'au moment de prendre l'avion il avait lancé à ses compatriotes: "Jusqu'à la vie, pour toujours !". Lundi, il a ponctué son deuxième tweet du même message.

Hugo Chavez avait été opéré le 11 décembre à La Havane pour la quatrième fois depuis le diagnostic, en juin 2011 d'un cancer dans la zone pelvienne dont la nature et l'emplacement précis n'ont jamais été dévoilés.

Depuis, il était resté au secret et aucun des chefs d'Etat ayant fait le déplacement à Cuba n'avait pu le rencontrer. En l'absence de bulletin médical officiel, les autorités vénézuéliennes ont délivré au compte-goutte de brefs communiqués sur l'évolution de son état.

Lundi, la principale figure de l'opposition vénézuélienne, le gouverneur Henrique Capriles, a déclaré sur Twitter qu'il espérait que "le retour du président signifie que M. Maduro et les ministres se mettront au travail".

"Il y a des milliers de problèmes à résoudre", a-t-il assuré, alors que l'opposition dénonçait depuis plusieurs semaines un blocage du pays en l'absence du président.

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