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14/02/2013 01:05 EST | Actualisé 16/04/2013 05:12 EDT

American Airlines et US Airways se marient pour former un géant des cieux

American Airlines (AMR) et US Airways ont annoncé jeudi leur mariage, qui va donner naissance au numéro un américain de l'aviation et à un géant mondial, et clore la consolidation du secteur aux Etats-Unis.

Le nouveau groupe affichera une valeur comptable estimée à 11 milliards de dollars, avec 100.000 employés et un réseau de 336 destinations autour de neuf plaques tournantes.

Cette fusion devrait générer plus d'un milliard de dollars de synergies d'ici 2015, et provoquer des suppressions de postes mais le PDG d'US Airways, Doug Parker, et celui d'AMR, Tom Horton, ont affirmé à l'AFP qu'elles devraient être relativement minimes car "les réseaux des deux entreprises sont très complémentaires".

US Airways avait déclaré ses intentions sur AMR, qui avait déposé le bilan fin 2011, dès début 2012, mais American Airlines avait repoussé ses avances, affirmant vouloir continuer en solo.

US Airways avait alors courtisé les employés d'AMR et surtout ses pilotes, dont les rémunérations étaient dans la ligne de mire de la direction du groupe, qui comptait sur le dépôt de bilan pour les revoir à la baisse.

Une série d'accords salariaux entre US Airways et les syndicats d'American Airlines a mis la pression sur la compagnie à la livrée argent et l'a forcée à s'ouvrir à la possibilité d'un mariage, devenu difficilement évitable dans le contexte actuel de consolidation du secteur aux Etats-Unis.

Le marché aérien américain avait déjà vu ces dernières années la fusion de Delta Airlines et Northwest Airlines, de United Airlines et Continental Airlines, et de Southwest Airlines et Airtran.

En Europe, British Airways a notamment fusionné avec la compagnie espagnole Iberia pour former IAG, Air France s'est rapprochée de la néerlandaise KLM, et l'allemande Lufthansa a racheté Swiss, Austrian et Brussels Airlines.

Le rapprochement American Airlines-US Airways est structuré en actions. Les créanciers d'AMR détiendront à l'issue de l'opération environ 72% de l'entité combinée, tandis que ceux d'US Airways recevront le solde.

Le patron d'US Airways Doug Parker deviendra directeur général du nouveau groupe, qui gardera le nom d'American Airlines, et Tom Horton restera président du conseil d'administration jusqu'en 2014 puis devrait démissionner.

Le siège sera situé sur la base d'AMR, Dallas-Forth Worth, au Texas (sud).

Les syndicats accueillaient avec enthousiasme la fusion. "Ca a été un long chemin, mais le résultat en vaut la peine", selon l'Association des personnels de bord d'American Airlines.

Des voix critiques s'élevaient toutefois. Pour l'agence de notation Standard and Poor's, les trajets opérés par US Airways sont moins rentables que ceux d'AMR, et leur réseau combiné n'est "pas aussi solide ou équilibré que ceux d'United Continental ou Delta", notamment à cause d'une présence "relativement faible en Asie".

SP juge aussi que fusionner US Airways, qui avait déjà fusionné en 2005 avec America West, et American Airlines sera "compliqué et résultera en des coûts salariaux élevés".

"La fusion AMR/US Airways devrait augmenter le prix de vos billets et abaisser les attentes en termes de services", renchérit le site d'analystes 247wallst.com.

Ensemble, American et US Airways affichent un chiffre d'affaires combiné de 38,7 milliards de dollars en 2012, supérieur à ceux de United Continental et Delta.

D'après John Thomas, analyste du cabinet LEK Consulting, le nouveau groupe sera en termes de chiffre d'affaires au coude à coude avec Lufthansa, tandis que Delta affichera un plus grand nombre de passagers transportés qu'AMR et US Airways réunis.

Les autorités de la concurrence et un juge des faillites doivent encore donner leur feu vert à cette union, dont la finalisation est prévue au troisième trimestre.

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