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31/01/2013 02:41 EST | Actualisé 02/04/2013 05:12 EDT

Séquençage du génome du pigeon, un éclairage sur la variété de cet oiseau

Une équipe internationale de chercheurs a achevé le séquençage du génome du pigeon biset, l'ancêtre du pigeon domestique, apportant un éclairage sur la très grande variété d'espèces de cet oiseau, selon leurs travaux publiés jeudi.

Le pigeon biset (Columba livia) compte parmi les oiseaux les plus communs et variés sur la planète avec 350 races de différentes tailles, formes, couleurs, longueur de bec, structures osseuses, vocalisation et plumage sur la tête et les pattes, expliquent ces chercheurs dont l'étude paraît dans la version en ligne de la revue américaine Science.

Le pigeon est l'un des rares oiseaux dont le génome a été jusqu'à présent séquencé avec le poulet, la dinde, le diamant mandarin et le perroquet budgerigar, précise Michael Shapiro, professeur adjoint de biologie à l'Université d'Utah, un des principaux auteurs.

Le séquençage du génome du pigeon, domestiqué il y a environ 5.000 ans dans le bassin méditerranéen, "va nous donner de nouveaux éclairages sur l'évolution des autres oiseaux", estime-t-il.

Cette nouvelle recherche "nous a permis de découvrir les origines génétiques des caractéristiques physiques des pigeons et les mécanismes moléculaires contrôlant leur diversité", poursuit le scientifique, précisant que les principales races de pigeons sont originaires du Proche-Orient et d'Amérique du Nord.

"Utilisant cette approche, nous comptons expliquer d'autres traits chez les pigeons et l'appliquer à d'autres oiseaux, dont on compte plus de 10.000 espèces dans le monde, ainsi qu'à de nombreux autres animaux", ajoute-t-il.

Le génome du pigeon biset compte quelque 17.300 gènes, contre environ 21.000 gènes chez l'humain.

Jun Wang, du Centre de recherche BGI-Shenzhen en Chine, et des scientifiques de l'Université de Copenhague au Danemark et du centre du cancer M.D. Anderson de l'Université du Texas, ont également participé à ces travaux.

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