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23/01/2013 04:19 EST | Actualisé 25/03/2013 05:12 EDT

USA: une mère et sa fille accusées d'esclavage à l'encontre de handicapés

Une Américaine, sa fille et son compagnon et deux autres complices ont été formellement accusés mercredi d'avoir prostitué, affamé et réduit en esclavage 6 adultes et 4 enfants handicapés pendant dix ans tout en détournant leurs allocations.

Linda Ann Weston et ses quatres complices ont été arrêtés en octobre 2011 après la découverte de quatre personnes âgées de 29 à 40 ans, enchaînées derrière une porte en acier d'un sous-sol sordide à Philadelphie (Pennsylvanie, est).

Selon la police, le gang sévissait depuis dix ans et avait voyagé à travers tout le pays pour échapper à la vigilance des autorités.

Le parquet fédéral a précisé que la meneuse, Linda Weston, avait réussi à persuader ses victimes de la déclarer comme leur curatrice de manière à toucher leurs allocations versées par la sécurité sociale.

Elle aurait ainsi pris le contrôle de leur existence, leur imposant toutes sortes de tâches ménagères, les battant en cas de tentative de fuite et les nourrissant d'un seul repas quotidien, composé généralement d'un plat de riz, de pâtes ou de haricots.

Deux personnes sont mortes ainsi, a rapporté le parquet. Deux autres ont été contraintes de se prostituer.

Le gang est poursuivi pour crime de haine à l'encontre de personnes handicapées ainsi que de meurtre, proxénétisme, enlèvement, esclavage moderne et détournement de fonds à l'encontre de 6 adultes et 4 enfants.

"Les personnes physiquement ou mentalement handicapées sont parmi les plus vulnérables dans notre société. Elles doivent être traitées avec respect et compassion, non violemment", a déclaré le procureur fédéral Zane Memeger.

La meneuse risque la peine de mort bien que le parquet n'ait pas encore décidé de la requérir.

Après l'annonce de ces poursuites par les autorités fédérales, le parquet local du district s'est dessaisi de l'affaire. Un procès devait s'ouvrir le 28 janvier devant un tribunal local de Philadelphie.

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