NOUVELLES
09/01/2013 06:48 EST | Actualisé 11/03/2013 05:12 EDT

Les Iraniens libérés par les rebelles syriens arrivent à Damas

DAMAS, Syrie - Les rebelles syriens ont libéré mercredi 48 prisonniers iraniens qu'ils détenaient depuis le mois d'août, en retour de la libération de plus de 2000 personnes par Bachar el-Assad.

Il s'agit du premier important échange de prisonniers de la guerre civile syrienne.

L'Iran compte parmi les plus solides partisans du gouvernement syrien, et les otages détenus par les rebelles représentaient une monnaie d'échange de premier plan pour les insurgés qui tentent de renverser le régime Assad. Les rebelles avaient menacé de tuer leurs otages si le gouvernement ne mettait pas fin à ses opérations militaires contre l'insurrection.

Le groupe de 48 hommes est arrivé à un hôtel Sheraton de la capitale, Damas, à bord de plusieurs fourgonnettes escortées par les forces de sécurité syriennes. L'ambassadeur iranien à Damas, Mohammad Riza Shibani, était sur place pour les accueillir.

Les rebelles affirment que leurs captifs étaient des proches de la puissante Garde révolutionnaire iranienne, tandis que Téhéran prétend qu'il s'agit simplement de pélerins qui visitaient des sites chiites.

M. Shibani a expliqué que les otages ont été libérés au terme de négociations longues et complexes, sans toutefois fournir plus de détails.

L'organisation caritative islamique turque qui a aidé à coordonner l'échange a expliqué que les Iraniens ont été libérés en échange de 2130 personnes par le régime syrien. Le groupe comprendrait des femmes et des enfants.