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09/01/2013 06:25 EST | Actualisé 11/03/2013 05:12 EDT

Australie: des dizaines de feux de forêt brûlent encore, mais le mercure glisse

COOMA, Australie - Les températures sans précédent qui prévalent dans le sud de l'Australie ont quelque peu reculé, mercredi, mais des dizaines de feux de forêt brûlent toujours et le répit risque de n'être que de courte durée.

L'Australie a connu lundi la journée la plus chaude de son histoire avec une température nationale moyenne de 40,33 degrés Celsius, surpassant la marque précédente de 40,17 degrés Celsius établie en 1972. La journée de mardi a été la troisième plus chaude de l'histoire australienne, quand le mercure a atteint 40,11 degrés Celsius.

Quatre des dix journées les plus chaudes jamais connues en Australie ont été enregistrées en 2013.

Le météorologue David Jones a affirmé qu'il s'agissait sans contredit de la pire vague de chaleur à jamais avoir touché l'Australie.

Le fléchissement du mercure a donné un coup de pouce aux pompiers qui combattent quelque 200 feux de forêt dans le sud-est du pays, leur permettant notamment d'ériger des barrières de terre pour tenter de freiner les flammes. On s'attend toutefois à ce que les températures repartent en hausse vers la fin de la semaine, ce qui fera augmenter le risque d'incendies.

Les feux de forêt n'auraient pas fait de victimes jusqu'à présent, mais les dirigeants de la Tasmanie tentent toujours de retracer une centaine de personnes qui manquent à l'appel depuis que le feu a détruit quelque 90 maisons dans le village de Dunalley. Les responsables croient toutefois que ces résidants ont simplement omis de se rapporter aux autorités.

Au moins 128 maisons et 198 000 acres de terre ont été détruits en Tasmanie depuis vendredi. Des centaines de réfugiés se trouvent toujours dans deux centres d'urgence dans le sud de l'État.

Dans l'État de Victoria, au nord de la Tasmanie, un incendie a blessé six personnes, détruit neuf maisons et entraîné l'évacuation de la communauté agricole de Carngham, à l'ouest de la ville de Ballarat. En Nouvelle-Galles du Sud, l'état le plus peuplé d'Australie, les pompiers combattent 141 feux, dont 31 qui sont toujours hors de contrôle. Les plus préoccupants sont ceux qui brûlent près des villes de Cooma, Yass et Shoalhaven.

Les feux de forêt sont courants en Australie pendant l'été. En 2009, des incendies avaient tué 173 personnes et détruit plus de 2000 maisons dans l'État de Victoria.

Les météorologues australiens prévoient des températures supérieures à la normale pour le reste de l'été.