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21/12/2012 07:40 EST | Actualisé 20/02/2013 05:12 EST

Angleterre - 18e journée - Un Noël fait pour les grands

Les cadors du Championnat d'Angleterre devraient profiter de la période très chargée des Fêtes, avec pas moins de quatre journées en dix jours, pour faire le plein de points grâce à un calendrier favorable, à commencer par le leader Manchester United et son premier poursuivant City.

BELLE SERIE. Vainqueur de ses cinq derniers matches, United entend poursuivre sa belle série face à Swansea, dimanche au Pays de Galles, avant d'enchaîner par deux matches à domicile contre Newcastle et West Bromwich puis un très court déplacement à Wigan. Alex Ferguson espère corriger les problèmes défensifs de son équipe grâce au retour de son capitaine, le Serbe Nemanja Vidic, apparu en fin de match le week-end dernier lors de la victoire à Sunderland (3-1). Les hommes de Michael Laudrup restent sur deux défaites.

BALOTELLI TOUJOURS. Alors que le sort de Mario Balotelli pendant le mercato d'hiver continue d'alimenter la chronique, Manchester City reçoit la lanterne rouge Reading samedi pour tenter de réduire provisoirement l'écart à trois points. Sans l'Italien, officiellement malade, ni Samir Nasri, absent pour au moins deux matches, les "Citizens" ne devraient pas avoir beaucoup de problèmes pour battre les "Royals", qui viennent de perdre leurs six derniers matches en encaissant pas moins de 17 buts. City affrontera ensuite Sunderland, Norwich et Stoke.

EUROPE EN VUE. Revenu à deux points de la quatrième place grâce à sa large victoire à Reading (5-2) lundi, Arsenal compte profiter des Fêtes pour s'installer dans la zone de qualification pour la Ligue des champions. Cela passera par un succès à Wigan, devenu relégable après quatre matchs sans victoire. Les "Gunners" ne joueront que deux autres rencontres, face à Newcastle et Southampton, au lieu de trois, car le derby contre West Ham, prévu le jour du "Boxing Day" (26 décembre), férié en Angleterre, a été reporté à cause d'une grève dans le métro de Londres.

LES BLUES DE RETOUR. Chelsea affronte une équipe d'Aston Villa en progrès (deux succès et trois nuls depuis un mois) pour son premier match de Premier League après son escapade au Mondial des clubs au Japon, où les Londoniens ont échoué en finale contre les Corinthians. Les "Blues" se sont réacclimatés à l'Angleterre en se qualifiant pour les demi-finales de la Coupe de la Ligue (comme les "Villans"), mercredi aux dépens de Leeds (D2). Troisièmes du classement à égalité avec Tottenham, ils doivent l'emporter pour conserver un petit matelas sur Arsenal, qui n'est plus qu'à deux points. De leurs trois matches suivants, contre Norwich, Everton et QPR, le deuxième sera a priori le plus compliqué, même si les "Toffees" n'ont gagné que deux de leurs douze dernières rencontres (8 nuls, 2 défaites) après un excellent départ.

Le programme (en heure GMT)

. Samedi 22 décembre

(12h45) Wigan - Arsenal

(15h00) Manchester City - Reading

Newcastle - Queens Park Rangers

Southampton - Sunderland

Tottenham - Stoke

West Bromwich - Norwich

West Ham - Everton

(17h30) Liverpool - Fulham

. Dimanche 23 décembre

(13h30) Swansea - Manchester United

(16h00) Chelsea - Aston Villa

Classement: Pts J G N P bp bc dif

1. Manchester United 42 17 14 0 3 43 24 19

2. Manchester City 36 17 10 6 1 33 15 18

3. Chelsea 29 16 8 5 3 28 17 11

4. Tottenham 29 17 9 2 6 30 25 5

5. Arsenal 27 17 7 6 4 31 18 13

6. Everton 27 17 6 9 2 28 21 7

7. West Bromwich 27 17 8 3 6 24 21 3

8. Norwich City 25 17 6 7 4 19 25 -6

9. Stoke City 24 17 5 9 3 15 13 2

10. Swansea City 23 17 6 5 6 26 22 4

11. West Ham 23 17 6 5 6 21 20 1

12. Liverpool 22 17 5 7 5 23 23 0

13. Fulham 20 17 5 5 7 28 29 -1

14. Aston Villa 18 17 4 6 7 15 24 -9

15. Newcastle 17 17 4 5 8 19 26 -7

16. Sunderland 16 17 3 7 7 18 24 -6

17. Southampton 15 16 4 3 9 22 32 -10

18. Wigan 15 17 4 3 10 18 32 -14

19. Queens Park R. 10 17 1 7 9 15 30 -15

20. Reading 9 17 1 6 10 21 36 -15

fbx/jde