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19/12/2012 01:52 EST | Actualisé 18/02/2013 05:12 EST

Rechute pour Vilanova, l'entraîneur du FC Barcelone, retour d'Abidal

L'entraîneur du FC Barcelone, Tito Vilanova, sera opéré jeudi en raison d'une rechute de son cancer, quelques mois seulement après avoir été propulsé à la tête de l'équipe catalane, où il conserve son poste qui sera occupé provisoirement par son adjoint Jordi Roura.

"Tito est l'entraîneur, il reste l'entraîneur", a assuré Andoni Zubizarreta, le directeur sportif du Barça, devant la presse mercredi soir, saluant un homme "pragmatique, direct, simple".

"Jordi Roura sera assis sur le banc de Valladolid (lors d'un match de Liga samedi), mais l'entraîneur, c'est Tito", a-t-il insisté.

A peu près au même moment, le Barça annonçait une autre nouvelle, heureuse celle-ci: le retour à l'entraînement du défenseur international français Eric Abidal, greffé du foie en avril dernier, également après un cancer.

"Ce mercredi, Eric Abidal a recommencé à s'entraîner normalement avec le reste de ses coéquipiers", a déclaré le club dans un communiqué.

Vilanova, 44 ans, avait été opéré une première fois en novembre 2011 d'une tumeur à une glande salivaire.

Des messages de soutien ont afflué du monde entier depuis que l'information a filtré mercredi matin sur une rechute de sa maladie, avant que le Barça ne la confirme en fin de journée.

"Je l'ai vu très fort, c'est une personne avec un mental très fort", a souligné le président du Barça Sandro Rosell. "Nous sommes convaincus qu'il reviendra bientôt parmi nous".

Les examens médicaux ont montré "une extension de sa pathologie, qui rend nécessaire un traitement chirurgical", avait annoncé peu avant le club, précisant que l'entraîneur devrait rester hospitalisé "trois ou quatre jours" avant de suivre une chimiothérapie et une radiothérapie.

Ce traitement devrait durer "environ six semaines", ajoute le Barça. "Durant cette période et selon son évolution, son traitement et ses activités professionnelles pourront être menés de pair", précise le club.

Le Barça, actuel leader du Championnat d'Espagne, avait annoncé subitement mercredi matin l'annulation d'une conférence de presse de son président, Sandro Rosell, qui était prévue à midi, ainsi que le repas de Noël avec la presse.

Le Barça avait également décidé de fermer à la presse mercredi l'entraînement des joueurs.

Le Real Madrid, éternel rival du FC Barcelone, a souhaité un "prompt rétablissement" à Tito Vilanova.

"Toute ma force et mon soutien à Tito Vilanova! Nous sommes tous avec toi pour surmonter cette nouvelle épreuve", a lancé le champion de tennis espagnol Rafael Nadal sur son compte Twitter.

Après son opération le 22 novembre 2011, "Tito" était revenu très rapidement, le 7 décembre suivant, à l'entraînement.

Alors entraîneur adjoint du Barça, il avait été choisi en avril par le club pour succéder à Pep Guardiola.

A l'été 2007, après avoir entraîné plusieurs petits clubs espagnols, Vilanova était devenu une première fois adjoint de Guardiola, alors entraîneur de l'équipe B du Barça, avant que tous deux ne prennent les rênes en 2008 de l'équipe première.

Depuis longtemps très lié à Guardiola qu'il a connu en 1984 à La Masia, le centre de formation du Barça, "Tito" avait commencé sa carrière comme joueur dans l'équipe espoir du FC Barcelone. Milieu de terrain, il n'était jamais passé "pro".

Le club espagnol avait justifié son choix de le nommer entraîneur du Barça en expliquant que "la continuité du modèle de jeu reconnu partout dans le monde" est garantie, car Vilanova a été l'adjoint de Pep Guardiola "pendant ce qui ont été, sans aucun doute, les années les plus glorieuses" du Barça.

Ensemble, ils ont mené le club à des sommets, remportant 14 titres: deux Ligues des champions (2009 et 2011), deux Mondiaux des clubs (2009 et 2011), trois Ligas (2009, 2010 et 2011), deux Coupes du roi (2009 et 2012), deux Supercoupes d'Europe (2009 et 2011) et trois Supercoupes d'Espagne (2009, 2010 et 2011).

Après cet enchaînement exceptionnel de victoires, mais une fin de saison 2012 plus décevante, le titre allant au Real Madrid et la Ligue des champions leur échappant, Tito Vilanova se retrouvait face au défi de ramener le club catalan au sommet.

Pari réussi jusqu'à présent puisque le Barça est actuellement leader de la Liga, avec neuf points d'avance sur l'Atletico et 13 points de plus que le Real Madrid, et qualifié pour les 8e de finale de la Ligue des Champions.

De quoi espérer de nouveaux records cette année, comme celui d'invincibilité en Liga, détenu depuis 1979-1980 par la Real Sociedad (32 matches, dont 18 victoires et 14 nuls).

Bien moins connu que Guardiola, Vilanova, homme humble, l'air timide, a su se faire apprécier des joueurs.

"A la fin, c'est lui qui donnait aux joueurs ce que je ressentais, mais que je ne pouvais plus donner", avait dit Guardiola de lui lors de l'annonce de sa nomination.

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