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15/12/2012 02:54 EST | Actualisé 14/02/2013 05:12 EST

WRC - Le Belge Neuville et le Russe Novikov dans des Ford de M-Sport en 2013

Le Belge Thierry Neuville et le Russe Evgeny Novikov piloteront en 2013 des Ford Fiesta RS de l'écurie M-Sport aux côtés du Norvégien Mads Ostberg, quatrième du dernier championnat du monde (WRC), a annoncé samedi l'écurie britannique qui sera financée par le Qatar.

Les deux jeunes pilotes, qui avaient débuté en WRC dans des Citroën, disputeront la totalité du championnat, soit 13 manches, aux côtés d'Ostberg, 25 ans, le pilote numéro 1 de M-Sport, et du Qatari Nasser Al-Attiyah, vainqueur du rallye-raid Dakar, qui a terminé 12e du championnat WRC de 2012 dans une Citroën DS3 aux couleurs de son pays et s'alignera dans sept rallyes.

"Evgeny et Thierry étaient deux candidats très forts depuis que les négociations ont commencé. Ils sont jeunes mais ils ont tous les deux montré une vraie maturité cette saison", a souligné Malcolm Wilson, le patron de M-Sport qui construit et exploite les Fiesta mais a dû faire face, en fin de saison, au retrait de Ford comme constructeur officiellement engagé en WRC.

Neuville, 24 ans, avait commencé sa carrière de rallyman en participant au Trophée Ford Fiesta dans son pays en 2008, puis il a participé à plusieurs manches du Challenge intercontinental des rallyes (IRC) dans une Peugeot 207, remportant sur asphalte les deux plus prestigieuses en 2011, le Tour de Corse et le Sanremo.

"C'est un grand honneur pour moi de représenter le Qatar et M-Sport sur les 13 manches de la prochaine saison", a réagi Neuville. "Je tiens à remercier Malcolm (Wilson) pour sa confiance et mon ami Nasser (Al-Attiyah) pour son soutien fantastique. Je suis maintenant concentré sur la préparation du Rallye Monte-Carlo et j'ai hâte de commencer cette nouvelle aventure".

Couvé par Citroën au sein du Junior Team de la marque française en 2011, puis du Qatar World Rally Team en 2012, Neuville a terminé 4e du dernier rallye de France/Alsace, début octobre, soit son meilleur résultat en 20 manches du WRC. Il a aussi signé 11 temps scratch dans une DS3, avec comme copilote son compatriote Nicolas Gilsoul.

Novikov, 22 ans, a déjà pris 36 départs en WRC. Il est devenu en 2012, au Portugal, le plus jeune pilote à monter sur un podium du Mondial des rallyes, à 21 ans, dans une Fiesta de M-Sport, puis il est encore monté sur le podium en Sardaigne et a terminé 6e du championnat 2012, avec à ses côtés une copilote autrichienne très expérimentée, Ilka Minor.

dlo/bvo