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13/12/2012 07:01 EST | Actualisé 12/02/2013 05:12 EST

"Mur budgétaire": Barack Obama a rencontré le chef républicain John Boehner

Le président démocrate Barack Obama a reçu jeudi pendant 50 minutes le président républicain de la Chambre des représentants, John Boehner, sans qu'aucun accord n'ait été annoncé et alors qu'il ne reste que 20 jours avant l'échéance du "mur budgétaire".

Les deux hommes "ont eu une réunion franche dans le Bureau ovale ce soir", a confirmé un porte-parole de M. Boehner dans un courriel à l'AFP. "Les lignes de communication restent ouvertes", a-t-il simplement ajouté, employant les mêmes termes qu'un haut responsable de la Maison Blanche, et sans révéler aucun détail de la rencontre. Mardi, une conversation téléphonique entre MM. Obama et Boehner avait été décrite de façon similaire.

Les deux responsables, qui se sont vus pour la dernière fois en personne dimanche, sont engagés dans des négociations acharnées mais jusqu'ici infructueuses pour éviter aux Etats-Unis une cure d'austérité forcée, surnommée "Mur budgétaire".

Plus tôt jeudi, M. Boehner a réitéré sa demande de réductions profondes des dépenses publiques en échange de tout compromis fiscal. "Le président n'est pas sérieux sur la baisse des dépenses. Pourtant le problème, ce sont les dépenses", a déclaré le chef républicain.

Les deux camps s'approchent dangereusement de la date butoir de la fin d'année, quand les baisses d'impôts votées il y a dix ans pendant le mandat de George W. Bush devront automatiquement expirer, conduisant à une hausse du barème fiscal pour quasiment tous les ménages. Parallèlement, les dépenses publiques doivent également être rabotées, selon une loi votée en 2011.

Tous s'accordent sur le maintien du barème réduit pour 98% des ménages, mais les démocrates s'opposent à sa reconduction pour les 2% d'Américains les plus fortunés. Les républicains, eux, en ont fait une condition indispensable à tout compromis.

Les plans distincts proposés par MM. Obama et Boehner affichent toujours un écart de plusieurs centaines de milliards de dollars. Alors que Barack Obama propose de combler le déficit principalement grâce à des hausses d'impôts sur les revenus les plus élevés, les républicains comptent surtout sur une baisse draconienne des dépenses de l'Etat fédéral, notamment des programmes de santé et de retraite.

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