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30/11/2012 06:38 EST | Actualisé 30/01/2013 05:12 EST

Une étude scientifique révèle comment évaluer l'âge du homard

PORTLAND, États-Unis - Pour la première fois, des scientifiques ont réussi à déterminer l'âge d'un homard, en comptant ses anneaux comme pour un arbre, selon une étude publiée ce mois-ci dans le Journal canadien de la pêche et des sciences aquatiques.

Personne ne sait combien de temps peut vivre un homard. Certains estiment qu'il peut vivre plus de 100 ans. Mais le fait de pouvoir déterminer leur âge et non de le deviner pourrait aider les scientifiques à mieux comprendre l'espèce et réguler leur commerce très lucratif, a expliqué Raouf Kilada, chercheur associé à l'Université du Nouveau-Brunswick et l'un des principaux auteurs de l'étude.

«Avoir une information sur l'âge pour toute espèce commerciale pourra vraiment aider à évaluer les stocks et à assurer la continuité» de l'espèce, a-t-il ajouté.

Avant cette découverte, les scientifiques déduisaient l'âge des homards en fonction de leur taille et d'autres variables. Mais ils savent désormais que les homards, tout comme les crabes et les crevettes, prennent un anneau par année dans des parties internes de leur organisme.

L'âge des poissons était déjà évalué en comptant les anneaux dans la partie osseuse de l'intérieur de l'oeil, les requins en comptant les anneaux sur leur colonne vertébrale et les coquilles Saint-Jacques et les palourdes en fonction des anneaux présents sur leur coquille.

Les crustacés posaient un problème du fait de l'absence apparente de structures permanentes. On pensait qu'au moment de leur mue, les homards perdaient les parties calcifiées de leur organisme qui permettaient de compter leurs anneaux.

Les scientifiques ont en fait découvert que ces anneaux se trouvaient dans leur pédoncule oculaire, cette longue tige qui porte leur globe oculaire. Pour trouver ces anneaux, les chercheurs ont disséqué ces pédoncules et les ont découpés, pour ensuite les observer au microscope.

Les homards ne perdent pas leurs facultés reproductives ni leurs autres fonctions organiques avec l'âge et ne montrent aucun signe de vieillissement, mais personne ne sait exactement combien de temps ils peuvent vivre.

«Nous pensions que les homards pouvaient vivre jusqu'à 100 ans» et cette nouvelle technique d'estimation de leur âge permettra de confirmer ou d'infirmer cette hypothèse, a expliqué Bob Bayer, le directeur de l'institut du homard à l'université du Maine.

Susan Waddy, une chercheuse spécialisée dans le homard pour Pêches et Océans Canada, a souligné qu'elle avait gardé des homards dans son laboratoire pendant plus de 30 ans. Elle pense qu'ils peuvent vivre entre 40 et 50 ans. «Nous savons qu'ils ne sont pas immortels», a-t-elle cependant affirmé.