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26/11/2012 04:05 EST | Actualisé 26/01/2013 05:12 EST

Des bactéries vivent isolées depuis des millénaires en Antarctique

PARIS - Des chercheurs ont découvert une communauté de bactéries vivant isolées depuis des millénaires dans des conditions extrêmes dans les tréfonds de l'Antarctique. Ils ont publié leurs travaux lundi dans la revue scientifique «Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America».

Ces bactéries ont été découvertes dans l'est de l'Antarctique, sous les glaces permanentes du lac Vida, dans une nappe d'eau très salée à -13 degrés Celsius, soit des conditions extrêmes de température et de salinité. Cette nappe d'eau saumâtre a été isolée pendant 2800 ans.

Comment les bactéries sont-elles parvenues à trouver de l'énergie pour vivre loin de toute source externe, notamment solaire? Les chercheurs ont tout d'abord découvert que l'eau saumâtre ne contenait pas d'oxygène, était légèrement acide et comprenait des proportions élevées de carbone organique, d'hydrogène moléculaire et de composés à la fois oxydés et réduits.

Des analyses géochimiques ont ensuite suggéré que les réactions chimiques entre la nappe et les sédiments sur laquelle elle repose généraient le l'oxyde nitreux (ou protoxyde d'azote N2O) et de l'hydrogène moléculaire, ce dernier pouvant en partie fournir l'énergie pour le développement de la vie microbienne dans la nappe.

Ce type de résultats pourrait faire avancer les connaissances sur la recherche de vie ou de traces de vie sur la planète Mars par exemple.