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19/11/2012 05:32 EST | Actualisé 19/01/2013 05:12 EST

Birmanie ou Myanmar? Barack Obama ne tranche pas et utilise les deux

RANGOON, Myanmar - Officiellement, le pays s'appelle la République de l'Union du Myanmar. Les Nations unies le nomment le Myanmar, tandis que la France a adopté le nom de Birmanie. Mais le président américain Barack Obama n'a pas tranché lors de sa visite officielle dans le pays lundi.

Aux États-Unis, ce pays d'Asie du Sud-Est a pour nom officiel «Burma», soit l'équivalent anglais de Birmanie. Ce terme, apparu lors de la colonisation britannique au XIXe siècle, a été adopté par les autorités nationales en 1948 lors de l'indépendance, puis abandonné en 1989 par la junte au pouvoir, qui a choisi le nom de Myanmar.

L'emploi de l'un ou l'autre des noms revêt une forte connotation politique. Le nom Birmanie est préféré par les dissidents et les militants pro-démocratie comme Aung San Suu Kyi, lauréate du prix Nobel de la paix. Le gouvernement birman actuel ne reconnaît que le nom de Myanmar.

Tôt lundi, les conseillers du président des États-Unis avaient déclaré qu'il éviterait de prononcer le nom du pays, quel qu'il soit. Finalement, Barack Obama a employé le nom Myanmar auprès des responsables gouvernementaux, qui ont accueilli chaleureusement ce choix terminologique. Mais face à Aung San Suu Kyi, il a dit Birmanie.

Ko Ko Hlaing, un conseiller du président birman Thein Sein, a jugé «très positif» l'emploi du nom Myanmar. Il a estimé qu'il s'agissait d'une «reconnaissance du gouvernement du Myanmar» et des réformes démocratiques qu'il a lancées l'an dernier.

Aung San Suu Kyi avait elle-même été critiquée l'été dernier par le gouvernement birman pour avoir employé le nom de Birmanie lors de sa tournée en Europe. L'ancienne prisonnière politique devenue députée de l'opposition avait répondu qu'il «appartient à chacun de faire ses propres choix sur ce qu'il utilise».

Le débat porte surtout sur le nom du pays dans les langues étrangères. En birman, le pays est appelé «myanma naing ngan» ou plus simplement «bama pyi», ce qui signifie «pays birman». Ces deux termes continuent à exister dans le pays, et l'hymne national fait toujours référence au «bama pyi».