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09/11/2012 11:51 EST | Actualisé 09/01/2013 05:12 EST

Le patriarche orthodoxe russe commence une visite historique en Terre sainte

Le patriarche Kirill a commencé vendredi à Jérusalem une visite historique de six jours en Terre sainte, la première depuis qu'il a été intronisé comme chef de l'Eglise orthodoxe russe en 2009.

Kirill 1er, 65 ans, a été accueilli à la porte de Jaffa, la célèbre entrée de la Vieille ville de Jérusalem, par les chefs des Eglises chrétiennes locales, dont le patriarche latin (catholique romain) Fouad Twad, a constaté un journaliste de l'AFP.

Le patriarche de Moscou et de toute la Russie est l'hôte du patriarche grec-orthodoxe de Jérusalem, Théophilos III, qui dirige la principale communauté chrétienne de Terre sainte. Son prédécesseur Alexis II avait visité la Terre sainte en 1991.

"En termes religieux, c'est la plus importante visite (en Israël) depuis le pape Benoît XVI" en 2009, a déclaré à l'AFP le porte-parole du ministère israélien des Affaires étrangères, Yigal Palmor.

Au cours de son séjour, le patriarche russe doit visiter les principaux sites chrétiens: le Saint-Sépulcre, site du tombeau du Christ, dans la Vieille ville de Jérusalem, la basilique de la Nativité à Bethléem (Cisjordanie), Nazareth et le lac de Tibériade, en Galilée, dans le nord d'Israël.

Il se rendra également au mémorial de la Shoah de Yad Vashem à Jérusalem.

Le patriarche Kirill sera reçu samedi à Bethléem par le dirigeant de l'Autorité palestinienne Mahmoud Abbas et par le président israélien Shimon Pérès dimanche à Jérusalem.

Même s'il s'agit d'une première, cette visite est essentiellement symbolique, l'Eglise orthodoxe russe ayant exclu tout aspect politique.

La Russie --dont le président Vladimir Poutine a visité Israël et les Territoires palestiniens en juin 2012-- cherche néanmoins aujourd'hui à se poser comme la protectrice des chrétiens d'Orient, une minorité inquiète face à l'islamisme et poussée à l'exode.

Il est difficile de connaître la taille exacte de la communauté russophone orthodoxe en Israël en raison de l'absence de statistiques fiables. Elle s'établit au minimum à 50.000 fidèles, selon des estimations officieuses israéliennes, à quelque 250.000 à 300.000, selon des sources chrétiennes locales à Jérusalem.

Plus d'un million de personnes ont émigré de l'ex-URSS en Israël dans les années 1990. La communauté d'origine russe gagne en influence sur le terrain au sein du monde orthodoxe de Terre sainte.

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