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02/10/2012 10:51 EDT | Actualisé 02/12/2012 05:12 EST

Murray amorce la défense de son titre par une victoire au tournoi de Tokyo

TOKYO - Andy Murray a amorcé la défense de son titre au tournoi de Tokyo en défaisant le Croate Ivo Karlovic 7-6 (7), 6-4 dans un match de première ronde.

Murray a tenu bon malgré les 17 as de Karlovic au Ariake Colosseum.

Le Français Gaël Monfils, qui devait être l'adversaire de Murray, a déclaré forfait après avoir aggravé une blessure au genou à Pékin la semaine dernière, et il a été remplacé par Karlovic. Monfils est rentré à Paris pour faire examiner son genou.

Même s'il a obtenu des balles de bris au premier et septième jeux, Murray a été incapable d'en profiter.

Disputant son premier tournoi depuis sa victoire aux Internationaux des États-Unis, Murray a admis qu'il n'a pas eu la vie facile face au géant Karlovic.

«Chaque fois que vous l'affrontez, vous savez que ce ne sera pas une partie de plaisir, a reconnu Murray. C'est un joueur rusé.»

Murray, qui a vaincu Karlovic en première ronde à Wimbledon, a réussi trois as consécutifs au huitième jeu pour créer l'égalité 4-4.

Les deux joueurs ne parvenant pas à faire le bris, Murray s'est finalement imposé 9-7 au bris d'égalité à la suite d'un passing du coup droit sur la ligne. Auparavant, il avait sauvé une balle de set alors qu'il tirait de l'arrière 7-6.

Karlovic, qui a totalisé 12 as dans le set, a laissé filer l'occasion de prendre l'avance 6-3 dans le bris d'égalité quand il a commis une double faute.

Murray, médaillé d'or aux Jeux de Londres, a demandé un temps d'arrêt à la fin du premier set lorsqu'il a semblé se blesser au dos au début du match.

«Ça va bien maintenant, a confié Murray. Ça arrive après une période d'inactivité, lorsqu'on recommence à faire des mouvements rapides et vifs. Vers le milieu du deuxième set, j'étais correct.»

Le deuxième set a basculé au 10e jeu lorsque Murray a pris l'avance 0-40 avec Karlovic au service. Le Croate a sauvé deux balles de match mais il a expédié un coup droit hors ligne à la troisième pour offrir la victoire à Murray.

Plus tôt dans la journée, le Canadien Milos Raonic l'avait emporté 6-4, 6-4 contre le Tchèque Radek Stepanek.

Raonic, sixième tête de série, a triomphé en 83 minutes grâce à 10 as et il affrontera au deuxième tour le Serbe Viktor Troicki. La semaine dernière, Raonic a atteint les quarts de finale à Bangkok.

Raonic n'a jamais été menacé par Stepanek, brisant le service du finaliste en 2010 à Tokyo dès le premier jeu. Il a eu besoin de trois balles de manche pour mettre fin au premier set en 43 minutes.

Lors de la deuxième manche, Raonic a pris les devants 3-2 grâce à une erreur de son opposant, avant de fermer les livres avec une autre balle intouchable au service.

Raonic, âgé de 21 ans, a un dossier parfait de 3-0 face à Stepanek, qu'il avait vaincu deux fois en 2011.

Raonic — le plus jeune joueur au sein du top-20 de l'ATP — a signé sa 40e victoire de la saison. Il occupe le 14e rang au classement mondial.

Dans les autres matchs, le Japonais Kei Nishikori, no 8, a éliminé son compatriote Go Soeda 4-6, 6-2, 6-3; l'Espagnol Tommy Robredo a eu raison du Finlandais Jarkko Nieminen 6-2, 6-4; le Français Jeremy Chardy a vaincu le Japonais Yuichi Sugita 6-1, 7-5 et le Russe Dmitry Tursunov, issu des qualifications, a surpris l'Australien Bernard Tomic 6-4, 7-5.