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17/07/2012 04:58 EDT | Actualisé 16/09/2012 05:12 EDT

Les Obama rendent hommage à la "volonté de fer" de Mandela, 94 ans mercredi

Le président des Etats-Unis Barack Obama et son épouse Michelle ont rendu hommage mardi à l'ancien président sud-africain Nelson Mandela, qui aura 94 ans mercredi et dont ils ont salué la "volonté de fer", l'"intégrité sans faille" et l'"humilité".

"Au nom des Américains, nous souhaitons sincèrement féliciter Nelson Mandela à l'occasion de son 94e anniversaire", déclarent le premier président noir des Etats-Unis et sa femme. Pour eux, "la vie extraordinaire de Mandela et son ferme engagement continue à représenter un phare pour tous ceux qui recherchent la dignité, la justice et la liberté".

"L'histoire personnelle de Mandela est celle d'une volonté de fer, d'une intégrité sans faille et d'humilité", assurent M. et Mme Obama. La première dame des Etats-Unis avait rencontré Mandela le 21 juin 2011, lors d'une tournée en Afrique australe avec ses filles.

"Selon tous les critères, Nelson Mandela a changé le cours de l'histoire en transformant son pays, le continent (africain) et le monde", ajoutent les Obama à propos du héros de la lutte contre l'apartheid, "un homme qui a démontré l'extraordinaire pouvoir de la non-violence (et) de la tolérance".

L'un des prédécesseurs de M. Obama à la Maison Blanche, Bill Clinton, s'est rendu mardi chez Mandela dans son village de Qunu (sud-est). L'anniversaire de Mandela, le 18 juillet, est devenu une fête importante en Afrique du Sud.

Le Mandela Day (Journée Mandela) est même reconnu par l'ONU comme un appel mondial à consacrer 67 minutes de son temps à aider ses semblables. Ces 67 minutes représentent les 67 années que l'ancien dirigeant a consacrées à son combat politique.

Nelson Mandela, président de 1994 à 1999 après avoir passé 27 ans dans les geôles du régime raciste de l'apartheid, s'est retiré de la vie politique en 2004. Il se fait désormais très rare, étant de santé fragile.

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