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25/05/2012 12:59 EDT | Actualisé 25/07/2012 05:12 EDT

La capsule spatiale Dragon est amarrée à la Station Spatiale Internationale

La capsule non habitée Dragon de la société américaine SpaceX a réussi vendredi un rendez-vous historique avec la Station Spatiale Internationale (ISS), devenant le premier vaisseau privé à s'amarrer à l'avant-poste orbital, ce qui pourrait révolutionner le transport spatial.

La capsule réutilisable de six tonnes en forme de cloche et dotée de deux antennes solaires livre 521 kg de provisions alimentaires et de matériel de laboratoire à la Station. Elle peut acheminer un total de trois tonnes.

L'amarrage a eu lieu à 16H02 GMT à l'aide du bras robotisé de l'ISS.

A 13H56 GMT, soit avec deux heures de retard, le bras manoeuvré par deux des six astronautes de l'équipage de l'ISS avait saisi Dragon, déclenchant des applaudissements au centre de contrôle de l'ISS et celui de SpaceX à Hawthorne en Californie.

La "capture" de Dragon est intervenue à 400 km (bien 400 km) à la verticale du nord-ouest de l'Australie alors que les deux vaisseaux avançaient à plus de 27.000 kmh, a indiqué le commentateur de la chaîne de télévision de la Nasa.

Le retard a résulté d'une anomalie des principaux indicateurs de navigation provoqué par la réflexion lumineuse d'une palette attachée au module japonais Kibo de l'ISS.

Dragon a effectué une approche sans problème majeur amorcée peu après que les responsables de la mission eurent donné le feu vert à 6H30 GMT.

Peu après 9H30 GMT, la capsule se trouvait à 250 mètres de la Station et a ensuite effectué des manoeuvres de "surplace" et de recul avant de poursuivre sa trajectoire. Elle a répété les mêmes manoeuvres à chaque étape, jusqu'à se trouver à 30 mètres, puis dix mètres à portée du bras robotisé, permettant aux responsables de la mission d'analyser les données pour s'assurer du bon fonctionnement des systèmes.

L'ouverture des sas entre la Station et Dragon est programmée pour 10H00 GMT samedi.

Les astronautes de l'ISS commenceront alors à transférer le fret à bord de Dragon dans la Station avant de charger la capsule de 660 kg de matériel d'expériences scientifiques menées dans l'ISS.

Au terme de sa mission, Dragon se désamarrera de la Station le 31 mai pour retourner le même jour sur Terre avec un amerrissage parachuté dans le Pacifique, au large de la Californie.

SpaceX avait lancé Dragon mardi de Cap Canaveral en Floride (sud-est) avec sa fusée Falcon 9.

John Couluris, directeur de la mission pour SpaceX, avait dit jeudi lors d'une conférence de presse être "prudemment optimiste", rappelant qu'il s'agissait "d'un vol d'essai".

Ce rendez-vous puis l'amarrage de Dragon à l'ISS marque un moment historique dans le transport spatial.

Le monde "est à l'aube d'une nouvelle ère dans l'exploration spatiale dans laquelle les sociétés privées auront un rôle grandissant", avait dit mardi Elon Musk, 40 ans, fondateur et patron milliardaire de SpaceX.

Il a conclu un contrat de 1,6 milliard de dollars avec la Nasa pour douze vols de livraisons de fret à l'ISS en quatre ans.

Il a indiqué mercredi sur Twitter que le président Barack Obama l'avait appelé pour le féliciter.

La Nasa mise sur le succès de SpaceX car elle compte sur le secteur privé pour prendre la relève de la navette spatiale dont la dernière a volé en juillet 2011. C'est ainsi qu'elle espère ravitailler l'ISS dès 2012, à un moindre coût, avant d'y transporter des astronautes vers 2015.

js/gde