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24/05/2012 10:46 EDT | Actualisé 24/07/2012 05:12 EDT

Un homme arrêté 33 ans après la disparition d'un enfant à New York (police)

Un homme a été arrêté après s'être incriminé dans la disparition mystérieuse il y a 33 ans d'un petit garçon de 6 ans à Manhattan, un fait divers qui avait traumatisé l'Amérique, a indiqué jeudi le chef de la police de New York.

"Un individu actuellement en garde à vue a fait des déclarations aux enquêteurs de la police de New York et s'est dit impliqué dans la disparition et la mort d'Etan Patz", le 25 mai 1979 sur le chemin de l'école, a précisé le chef de la police Ray Kelly dans un communiqué.

Il a précisé que d'autres détails devraient être donnés plus tard dans la journée.

Selon le New York Post, le suspect a été arrêté mardi à Camden, dans le New Jersey voisin. Il travaillait à l'époque dans un bar proche du domicile de l'enfant, et l'aurait attiré avec des bonbons.

Pour des raisons non précisées, il l'aurait poignardé, aurait coupé son corps en morceaux avant de le mettre dans des sacs-poubelle, selon le quotidien citant une source policière.

L'homme, qui aurait avoué à des proches avoir tué un enfant, mais sans jamais en préciser l'identité, était apparemment dans le radar de la police depuis des années.

Etan Patz avait disparu dans son quartier de SoHo, dans le sud de Manhattan, alors que pour la première fois ses parents l'avaient autorisé à se rendre seul à l'arrêt de bus scolaire, dans la rue voisine.

Le mois dernier, la police et le FBI avaient pendant plusieurs jours creusé une cave de la rue, à une cinquantaine de mètres de l'appartement où habitent toujours les parents.

Armés de marteaux-piqueurs, des dizaines d'enquêteurs avaient cassé la dalle de béton de la cave de 4 mètres sur 18, pour atteindre la terre en dessous et la base des murs, avant d'emporter des débris pour examens. Ils n'avaient apparemment rien trouvé.

Cette cave était à l'époque utilisée par un homme à tout faire, Othniel Miller, qui connaissait l'enfant.

Jose Antonio Ramos, un ami de l'ancienne baby-sitter d'Etan, a également été soupçonné de sa disparition, mais cet homme, actuellement emprisonné pour une autre agression sur un enfant, n'a jamais été inculpé.

La disparition du petit garçon au joli sourire, dont la photo avait été placardée sur toutes les briques de lait pour essayer de faire avancer l'enquête, avait traumatisé l'Amérique.

Des millions de parents avaient alors interdit à leurs enfants de marcher seuls jusqu'à l'arrêt de bus scolaire ou de jouer dehors.

Le président de l'époque, Ronald Reagan, avait ensuite fait du 25 mai la journée nationale des enfants disparus.

Rien n'a jamais permis jusqu'à présent d'établir ce qu'il était devenu.

Le petit garçon a été déclaré mort en juin 2001 par un tribunal de Manhattan, mais l'enquête a été relancée il y a deux ans par le procureur Cyrus Vance, qui a respecté une promesse faite aux parents d'Etan pendant sa campagne électorale.

Certains habitants du quartier de SoHo n'ont jamais oublié le drame, et étaient encore venus le mois dernier déposer des fleurs sur les barrières fermant la rue lors des travaux d'excavation.

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