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17/04/2012 08:38 EDT | Actualisé 17/06/2012 05:12 EDT

USA: ultime vol de la navette Discovery vers le musée où elle sera exposée

La navette spatiale américaine Discovery effectuait mardi son ultime vol depuis la Floride sur le dos d'un Boeing 747 modifié à destination du Musée national de l'air et de l'espace près de Washington où elle doit finir ses jours.

Le B-747 a décollé tôt mardi du Centre spatial Kennedy, près de Cap Canaveral en Floride (sud-est).

Avant d'aller se poser sur une piste de l'aéroport international de Dulles, en Virginie, qui se trouve à proximité de l'annexe du Musée de l'espace où sera exposée la navette, le convoi aérien très spécial a survolé le Capitole, siège du Congrès américain, en milieu de matinée.

Une cérémonie pour l'arrivée officielle de Discovery, la plus ancienne des trois navettes spatiales restant dans la flotte, est prévue jeudi dans le musée.

Discovery avait effectué son dernier voyage orbital en février-mars 2011 pour une mission de 13 jours vers la Station spatiale internationale (ISS) et a été la première des trois navettes à prendre sa retraite.

Discovery avait été lancée pour la première fois le 30 août 1984 et a accumulé le plus de jours de vol dans l'espace (352), parcourrant 241 millions de km. Elle a aussi transporté le plus grand nombre d'astronautes (246).

Les deux autres navettes, Endeavour et Atlantis, iront respectivement au musée de Los Angeles et au Centre des visiteurs du Kennedy Space Center en Floride.

Enterprise, un prototype qui n'a jamais volé dans l'espace et qui se trouvait au Musée de l'espace où il sera remplacé par Discovery, ira rejoindre un musée à New York.

Durant les trente années du programme de la navette achevé en juillet 2011 avec le vol d'Atlantis, deux orbiteurs ont été détruits dans des catastrophes, Challenger en 1986 peu après son lancement et Columbia en 2003 lors de son retour dans l'atmosphère. Au total treize astronautes ont péri.

Désormais, les Etats-Unis dépendent des capsules russes Soyouz pour acheminer leurs astronautes à l'ISS et ce jusqu'à ce qu'un vaisseau américain prenne la relève vers 2015.

La Nasa compte pour cela sur le secteur privé et encourage plusieurs sociétés à se lancer dans la course.

SpaceX sera la première à effectuer le premier vol privé de démonstration d'une capsule de fret vers l'ISS en principe le 30 avril et compte ultérieurement transporter des astronautes.

js/sf