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17/04/2012 09:25 EDT | Actualisé 17/06/2012 05:12 EDT

Mali: Cheick Modibo Diarra, un "navigateur interplanétaire" dans la politique

Cheick Modibo Diarra, Malien et citoyen américain nommé mardi Premier ministre de transition du Mali, est un astrophysicien de renommée internationale qui a décidé en 2011 de se lancer en politique, qui, selon lui, "ne doit pas seulement être une affaire de professionnels".

"Je suis Cheick Modibo Diarra de la famille Diarra de Ségou (centre du Mali), fils de Moussa Diarra descendant" de figures de l'histoire malienne, se décrit-il sur son site internet lancé en prévision de l'élection présidentielle prévue en avril 2012 et annulée de facto par le coup d'Etat militaire du 22 mars.

"Je suis héritier de gros travailleurs de la terre qui m'ont inculqué le culte du travail et l'amour des travaux champêtres", ajoute cet homme au physique imposant, qui a notamment vendu des colliers africains sur Madison Avenue avant de devenir "navigateur interplanétaire", titre d'un livre sorti en 2000, qui résume son parcours extraordinaire.

Né en 1952 à Ségou, il y grandit "avec une confiance illimitée dans la vie", indique-t-il dans son livre. Il y fait ses études primaires jusqu'à 1972, "descend" à Bamako pour le lycée technique.

Il poursuit ses études à Paris, où il obtient une licence en mathématiques, en mécanique analytique et physique, puis une maîtrise en mécanique des fluides, avant de se rendre aux Etats-Unis. Là, il obtient des diplômes supplémentaires en génie mécanique, avec pour spécialisation l'astronautique.

Pendant six ans, de 1984 à 1989, il est professeur assistant à l'Ecole d'ingénieurs de l'Université de Howard, puis navigateur interplanétaire (de juillet 1989 à novembre 2002) au Jet Propulsion Laboratory (JPL), laboratoire de l'Institut californien de technologie, sous contrat avec la Nasa, l'agence spatiale américaine.

A ce titre, il dirige plusieurs missions spatiales pour la Nasa, le JPL explorant le système solaire grâce à des sondes équipées de robots.

Le pilotage des vols vers Mars le rend célèbre car il a l'idée de faire suivre, en direct sur Internet, le vol de 1997, "Pathfinder", installant à travers le monde des sites miroirs: chacun sur terre peut voir en temps réel le robot "Sojourner" escalader les cailloux de la planète rouge.

Salué, sollicité, décoré, l'enfant malien devenu citoyen américain occupe des fonctions importantes ou de prestige: ambassadeur de bonne volonté auprès de l'Unesco, premier président de l'Université virtuelle africaine (UVA), basée au Kenya, qu'il a quittée en 2005 pour co-fonder l'université numérique francophone mondiale, président de Microsoft Corporation pour l'Afrique (depuis 2006).

Il est aussi Commandeur de l'Ordre de l'Education nationale du Gabon, Commandeur de l'Ordre du Mérite du Lion du Sénégal, Commandeur de l'Ordre du Mérite national de la Côte d'Ivoire, Commandeur dans l'Ordre des Arts, des Lettres et de la Communication du Burkina Faso...

Mais Cheick Modibo Diarra, marié et père de trois enfants, n'oublie pas le Mali, où il est aussi connu comme le gendre du deuxième président, Moussa Traoré, militaire renversé en 1991 après 23 ans de pouvoir autoritaire.

"Je suis revenu au pays cultiver mes champs à Ségou de 2003 à 2006. (...) J'ai cultivé les champs de mes pères jusqu'en 2007 avant de posséder et de cultiver mes propres terres. L'une de mes grandes préoccupations est aujourd'hui la promotion du monde rural, le développement de l'agriculture, de l'élevage et de la pêche", déclare-t-il encore sur son site de campagne.

"Je tiens de façon particulière au respect de certaines valeurs de notre société", dont "le travail bien fait, l'intégrité, le stoïcisme, le sens de la responsabilité et l'amour de la patrie", clame-t-il.

Le 7 mars 2011, il présente à Bamako son parti politique, le Rassemblement pour le développement du Mali (RpDM), à un an de l'élection présidentielle. "La politique ne doit pas seulement être une affaire de professionnels", avait-il dit.

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