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21/12/2017 06:03 EST | Actualisé 21/12/2017 08:55 EST

Au moins quatre morts et des dizaines de disparus après le naufrage d'un ferry aux Philippines

La météo est pointée du doigt pour expliquer l'accident.

Getty Images/Photononstop RF

Quatre personnes ont péri et une dizaine d'autres sont portées disparues jeudi au large des Philippines dans le naufrage par gros temps d'un ferry qui transportait 251 passagers, ont annoncé les secouristes.

Plus de 200 personnes ont été récupérées après le naufrage du ferry Mercraft 3 qui se rendait dans une île reculée de l'archipel.

"Le vent s'est soudainement levé et le bateau a dû s'arrêter lorsque la proue a commencé à prendre l'eau", a raconté à la radio DZMM Donel Mendiola, étudiant et l'un des passagers survivants. "Certains d'entre nous ont nagé, mais j'ai vu des personnes âgées qui étaient selon les apparences déjà mortes".

Deux hommes et deux femmes ont été tués mais plus de 200 autres personnes avaient été secourues à la tombée de la nuit, a déclaré à l'AFP Ron Crisostomo, responsable de la protection civile d'Infanta, une ville proche.

"Il pleut et le vent souffle. Les conditions ne sont plus sûres pour les secouristes mais ils reprendront le travail demain", a-t-il ajouté.

Janet Balili, membre du conseil municipal d'Infanta, a expliqué à la télévision ABS-CBN que 11 personnes étaient portées disparues.

La chaîne a diffusé des images des secours en train de transporter des survivants à l'hôpital. On pouvait voir aussi quatre corps dans des sacs allongés par terre.

Le "Mercraft 3" a chaviré au large de Real, alors que le ferry avait quitté ce port à 70 km à l'est de Manille et faisait route vers l'île de Polillo, selon Armand Balilo, porte-parole des garde-côtes.

"Nous pensons que la météo est un des grands facteurs" de cet accident, a-t-il poursuivi, ajoutant que le ferry, d'une capacité de 286 passagers, transportait 251 personnes au moment de l'accident.

Le ferry a quitté Real alors que le sud de l'archipel se prépare à l'arrivée de la tempête tropicale Tembin, qui devrait toucher terre vendredi matin.

Tempête attendue

Mais le ferry avait été autorisé à prendre la mer, aucun bulletin météorologique spécial n'ayant été émis pour la zone de Real et Polillo, à l'est de l'île principale de Luçon.

Le gouvernement philippin a conseillé à des millions de Philippins de partir plus tôt que prévu s'ils comptent passer les fêtes de Noël dans leur province natale, en raison du mauvais temps attendu dans les prochains jours à cause de la tempête tropicale.

Mal entretenus et peu contrôlés, les ferries sont l'un des principaux moyens de transport dans l'archipel philippin, qui compte plus de 7100 îles. Ils sont empruntés par des millions de personnes trop pauvres pour prendre l'avion.

Les accidents maritimes sont fréquents aux Philippines et sont le plus souvent dus à des normes de sécurité peu strictes, des contrôles laxistes et des navires surchargés.

Il y a 30 ans jour pour jour, le 21 décembre 1987, le ferry Dona Paz entrait en collision aux Philippines avec un pétrolier, faisant plus de 4300 morts. Cette tragédie est à ce jour le pire accident maritime de l'histoire en temps de paix.

Plus récemment, en 2015, le "Kim Nirvana" avait chaviré peu après son départ, faisant 61 morts dans le centre des Philippines. Le naufrage du ferry, qui transportait également plusieurs tonnes de ciment, riz ou engrais, était vraisemblablement dû à un excès de charge.

En 2013, le "St Thomas Aquinas", qui transportait 830 passagers et membres d'équipage, coulait dans le port de Cebu, également dans le centre des Philippines, après une collision avec un cargo. L'accident a fait 71 morts et 49 disparus.