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SpaceX réussit à faire revenir sur Terre le premier étage de sa fusée Falcon 9, une première (VIDÉO)

21/12/2015 09:16 EST | Actualisé 22/12/2015 06:38 EST

La société SpaceX a réussi lundi à faire décoller une fusée Falcon 9, destinée à envoyer 11 satellites en orbite autour de la Terre, et a faire revenir ensuite le premier étage de son lanceur sur Terre, une opération inédite.

La fusée a décollé à 20h29 de Cap Canaveral en Floride. Après quelques minutes d'ascension, l'imposant premier étage de la fusée, qui lui procure sa puissance au décollage, s'est détaché et a commencé à retomber vers la Terre pendant que le deuxième étage continuait à propulser les satellites vers l'espace.

À l'aide de moteurs qui ont ralenti sa chute, le premier étage a atterri en douceur 11 minutes après le décollage, en position verticale, a-t-on pu voir sur les images de l'opération diffusées en direct par la société du milliardaire Elon Musk.

«Falcon a atterri», a déclaré le commentateur au milieu des cris de centaines d'invités qui ont assisté à l'opération depuis le centre de commandement à Hawthorne, en Californie.

Le deuxième étage de la fusée a quant à lui réussi dans les minutes suivantes à larguer comme prévu ses 11 satellites en orbite basse autour de la Terre, des satellites de la société de communication Orbcomm.

Récupérer le premier étage de ses fusées Falcon 9 permettra à SpaceX d'effectuer de substantielles économies à l'avenir. L'entreprise avait tenté à plusieurs reprises, jusque-là sans succès, de faire atterrir le lanceur sur une plateforme en mer.

Il s'agissait du premier vol d'une fusée de SpaceX depuis l'explosion d'un lanceur Falcon 9 le 28 juin dernier peu après son décollage de Cap Canaveral. Il s'agissait là du premier revers pour SpaceX après dix-huit lancements réussis, dont six sur douze prévus pour livrer du fret à la Station spatiale internationale (ISS) dans le cadre d'un contrat de 1,6 milliard de dollars avec la Nasa.

La fusée Falcon 9, qui a volé lundi, est une nouvelle version 30% plus puissante, ce qui devait aussi améliorer le contrôle du premier étage lors de son retour à grande vitesse dans l'atmosphère.

En novembre, un autre milliardaire à talents multiples, Jeff Bezos, le fondateur d'Amazon, avait réussi à faire atterrir sa fusée New Shepard après un vol suborbital. Un exploit, mais moins difficile à accomplir que ce qu'a réalisé Elon Musk dont le lanceur est allé en orbite, selon les experts.

Les enjeux financiers sont énormes. Récupérer un lanceur de manière routinière pour pouvoir le réutiliser, permettrait de réduire fortement le coût de la mise en orbite.

  • ABS/EUTELSAT Separation
    "SpaceX's Falcon 9 rocket delivered the ABS 3A and EUTELSAT 115 West B satellites to a supersynchronous transfer orbit, launching from Space Launch Complex 40 at Cape Canaveral Air Force Station, Florida on Sunday, March 1, 2015 at 10:50pm ET."
  • DSCOVR
    "Just before sunset at 6:03pm ET on Wednesday, Feb. 11th, Falcon 9 lifted off from SpaceX’s Launch Complex 40 at Cape Canaveral Air Force Station, Fla. carrying the Deep Space Climate Observatory (DSCOVR) satellite on SpaceX’s first deep space mission."
  • CRS-5
    "SpaceX’s Falcon 9 rocket and Dragon spacecraft launched from Launch Complex 40 at the Cape Canaveral Air Force Station, Florida, for their fifth official Commercial Resupply (CRS) mission to the orbiting lab on Saturday, January 10 at 4:47am EST. Dragon returned to Earth four-and-a-half weeks later with a parachute-assisted splashdown off the coast of southern California. Dragon is the only operational spacecraft capable of returning a significant amount of supplies back to Earth, including experiments."
  • CRS-5
  • CRS-5 ISS Streak
    SpaceX’s Falcon 9 rocket and Dragon spacecraft launched from Launch Complex 40 at the Cape Canaveral Air Force Station, Florida, for their fifth official Commercial Resupply (CRS) mission to the orbiting lab on Saturday, January 10 at 4:47am EST. Dragon returned to Earth four-and-a-half weeks later with a parachute-assisted splashdown off the coast of southern California. Dragon is the only operational spacecraft capable of returning a significant amount of supplies back to Earth, including experiments.
  • CRS-5
  • CRS-5
  • CRS-4
  • CRS-5
  • Crew Dragon Interior
    "The SpaceX unveil event of Crew Dragon, the next generation spacecraft designed to carry astronauts to Earth orbit and beyond. The spacecraft will be capable of carrying up to seven crewmembers, landing propulsively almost anywhere on Earth, and refueling and flying again for rapid reusability. As a modern, 21st century manned spacecraft, Crew Dragon will revolutionize access to space."

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