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LNH: les progrès des Panthers les amènent près de la huitième place

30/01/2015 07:34 EST | Actualisé 01/04/2015 05:12 EDT

SUNRISE, États-Unis - Ayant accumulé plusieurs jeunes joueurs de talent et beaucoup de choix de repêchage à venir, les Panthers tentent de se bâtir un avenir solide, un avenir qui pourrait ne pas trop tarder, d'ailleurs.

Longtemps écartés de la course aux séries à ce temps-ci de l'année, les Panthers peuvent se permettre d'y croire cette saison, étant présentement neuvièmes, à six points de la huitième place dans l'Est.

Jeudi, le club a mis fin à une série de cinq défaites en battant Columbus par la marque de 3 à 2.

«Nous avons encore des croûtes à manger, mais nous ne sommes pas loin du but, a dit le d.g. Dale Tallon. Ça devient excitant de constater nos progrès.»

Des vétérans aguerris, comme Roberto Luongo et Willie Mitchell, ont jumelé leurs efforts à un jeune noyau dont le défenseur Aaron Ekblad, le centre Nick Bjugstad et l'ailier Jonathan Huberdeau, donnant à l'équipe une fiche honorable de 21-15-10.

Il y a un an, les Panthers occupaient le 15e échelon sur 16 clubs dans l'Est. Mais cette saison, il est devenu pertinent de surveiller le tableau pour voir le score des autres matches.

«Nous avons une bonne équipe, a dit Huberdeau, le troisième choix au total en 2011. Ça fait du bien de voir ça. Nous avons vraiment à coeur d'atteindre les séries, et nous avons des vétérans qui nous rappellent l'importance de saisir notre chance.»

À compter de samedi, les Panthers vont disputer trois matches en quatre soirs dans la région new-yorkaise, alors qu'ils vont affronter dans l'ordre les Devils, les Rangers et les Islanders.

Ce sont les Rangers qui sont huitièmes dans l'Est en ce moment, avec 58 points.

«Ce voyage-là va être très très important», a résumé Luongo.

Les Panthers ont atteint les séries une seule fois depuis 2000, en 2012, mais dans leur vestiaire, les mots d'ordre sont d'avoir confiance.

«Nous sommes à un moment crucial de la saison, a dit Sean Bergenheim, qui a signé le but vainqueur jeudi. Nous jouons bien, mais nous avons encore des choses à apprendre. Nous avons connu un passage plus difficile mais il faut y croire, et c'est exactement la mentalité que nous avons.»

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