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L'atterrisseur européen Beagle 2 a été localisé sur Mars 11 ans plus tard

16/01/2015 06:17 EST | Actualisé 18/03/2015 05:12 EDT

LONDRES - L'Agence spatiale européenne (ESA) a repéré sur la planète Mars l'atterrisseur Beagle 2 dont elle était sans nouvelles depuis plus de 11 ans.

Dans un communiqué publié vendredi, l'agence explique que des photographies prises par la sonde Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), de la NASA, et transmises à la Terre, ont permis d'aperçevoir l'atterrisseur partiellement déployé sur la surface de Mars.

Beagle 2 n'a rien transmis depuis qu'il s'est séparé du vaisseau spatial l'ayant emmené jusqu'à la planète rouge, mais l'Agence spatiale européenne est maintenant en mesure de confirmer qu'il s'est posé le 25 décembre 2003, après avoir cru pendant des années qu'il s'était écrasé.

Rudolf Schmidt, le responsable de la mission Mars Express pour l'ESA à l'époque, a déclaré que ce sont-là «d'excellentes nouvelles». Il a dit que l'incertitude entourant le sort du Beagle 2 «demeurait agaçante».

Le patron de l'agence spatiale britannique, David Parker, a déclaré que la découverte de la sonde prouve que la procédure d'atterrissage complexe a bien fonctionné.

«Cette découverte démontre que Beagle 2 a été un plus grand succès qu'on ne le croyait jusqu'à présent et cela représente certainement une nouvelle étape alors que l'Europe continue à explorer Mars», a-t-il dit.¸

M. Parker a ajouté, lors d'une conférence de presse, que rien ne semble indiquer que l'atterrisseur s'est écrasé.

«Ces images démontrent que Beagle 2 s'est posé avec succès sur Mars, mais qu'il ne s'est ensuite que partiellement déployé», a-t-il dit.

La mission de Beagle 2, qui était de construction britannique, était de rechercher des signes de vie actuelle ou passée dans le sous-sol de Mars. Le lancement de la Terre avait eu lieu en juin 2003.

Quant à la sonde Mars Reconnaissance Orbiter, lancée du Centre spatial Kennedy en 2005, elle circule en orbite de Mars depuis 2006.

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