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19/12/2013 11:30 EST | Actualisé 05/12/2014 10:19 EST

Solstice d'hiver 2014: le jour le plus court aux origines des fêtes de fin d'année

Digital Vision. via Getty Images

Au Québec, le solstice d'hiver 2014 aura lieu le 21 décembre 18 h 03.

Officiellement, le solstice hivernal se produit quand le pôle Nord se trouve sur un axe de 23,5 degrés par rapport au soleil. Il s'agit alors de la plus longue nuit de l'année (et donc du jour le plus court!), ce qui signifie que les journées rallongent à partir de cette date jusqu'au solstice d'été.

Si pour les Québécois cela signifie l'arrivée des fêtes de Noël, le solstice d'hiver est célébré par plusieurs peuples dans le monde comme le moment de l'année marquant le retour de la lumière.

Par exemple, le Talmoud reconnaît le solstice d'hiver comme «Tekufat Tevet».

En Chine, le festival «Dongzhi» est célébré par le rassemblement en famille pour partager des plats traditionnels.

Jusqu'au 16e siècle, l'hiver était une période de famine en Europe du Nord. Une grande partie du bétail était alors abattu afin de ne pas avoir à les nourrir durant l'hiver. Ainsi, la période du solstice hivernal était synonyme de viandes abondantes.

La plupart des célébrations entourant le solstice d'hiver en Europe impliquent donc des signes de réjouissance et des festins. Dans la Scandinavie préchrétienne, le Festin de Yule durait 12 jours pour célébrer la renaissance du dieu soleil, ce qui a également mené à la tradition de faire brûler la bûche de Yule.

Dans la Rome ancienne, le solstice d'hiver était célébré avec le Festin des Saturnales, pour honorer Saturne, le dieu de l'agriculture. D'une durée d'environ une semaine, les Saturnales étaient caractérisées par des festins, de la débauche et des échanges de cadeaux. Avec la conversion de l'empereur Constantin au christianisme, plusieurs de ces coutumes furent absorbées par la fête de Noël.

Une des célébrations du solstice hivernal les plus connues dans le monde contemporain se tient dans les ruines de Stonehenge, en Angleterre. Des milliers de druides et de païens se réunissent alors pour chanter et danser, en attendant de voir le lever de soleil spectaculaire.

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