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USA: la Garde nationale, les soldats-citoyens de l'Amérique

18/08/2014 08:05 EDT | Actualisé 18/10/2014 05:12 EDT

La Garde nationale est un réseau de réservistes vieux de plusieurs siècles qui a joué un rôle crucial à de nombreuses reprises dans les grandes villes américaines théâtre d'émeutes ou de catastrophes naturelles, ou à l'étranger, comme en Irak ou en Afghanistan.

Les unités arrivées lundi dans le Missouri (centre) pour prêter main forte aux policiers dans les rues sous tension de Ferguson sont le dernier point chaud en date où la Garde nationale a été déployée.

Que ce soit pour aider les victimes de l'ouragan Katrina à La Nouvelle Orléans en 2005, pour mener des opérations d'antiterrorisme à l'étranger ou affronter des manifestatants opposés à la guerre dans les années 1970, la Garde nationale a joué des rôles importants en de nombreuses occasions.

Ses racines remontent à une période antérieure à la naissance des Etats-Unis, quand des milices s'étaient formées au 17e siècle pour combattre les Britanniques. Ces régiments s'étaient vu octroyer davantage de prérogatives par la Constitution et leurs membres ont combattu en nombre lors de la Guerre de sécession, de la Première Guerre mondiale et dans d'autres conflits.

En 1933, le Congrès les a regroupés dans un système national qui rassemblait une base de militaires de réserve.

Aujourd'hui, la Garde nationale compte 460.000 hommes, la plupart des effectifs étant des réservistes, professeurs, agriculteurs, ingénieurs... qui s'engagent à servir "un week-end par mois, deux semaines dans l'année".

Mais ces réservistes ont été rappelés en grand nombre depuis le 11 septembre 2001, pour des missions durant parfois jusqu'à une année complète. Leur rôle a d'ailleurs évolué: ils ne constituent plus seulement une réserve stratégique, et sont devenus une force pleinement opérationnelle dans la bataille.

Plus de 700.000 hommes ont effectué des missions en Afghanistan ou en Irak, et 497 Gardes nationaux ont été tués dans la "guerre contre le terrorisme".

"Beaucoup de membres de la Garde nationale ont passé tant de temps en service actif depuis le 11-Septembre qu'on ne les distinguerait presque plus de soldats normaux en terme d'aptitudes militaires", note Charles Dunlap, directeur du Centre pour la loi, l'éthique et la sécurité nationale de la Faculté de droit de l'Université de Duke.

Même la Garde nationale elle-même insiste sur le fait que ses unités sont destinées à faire la guerre.

- Rôle de soutien -

"Les techniques de combat et l'équipement nécessaire à une brigade de combat pour obtenir des résultats en Afghanistan permettent aussi de répondre à une catastrophe naturelle qui se produit aux Etats-Unis", ajoute le porte-parole Rick Breitenfeldt.

Ces aptitudes ont été démontrées en 2005 quand l'ouragan Katrina a frappé en Louisiane (sud): plus de 50.000 membres de la Garde nationale issus de 50 Etats se sont déployés pour ce qui a constitué une des opérations les plus importantes de l'histoire sur le sol américain.

Ils ont accompli des missions de recherche, de secours, ont nettoyé des routes, livré de la nourriture et aidé les polices locales à ramener l'ordre après que l'ouragan a semé le chaos à La Nouvelle Orléans.

Des années auparavant, ces unités avaient déjà acquis une certaine notoriété lors des confrontations pour les droits civils. En 1957 le gouverneur de l'Arkansas (sud) avait ainsi utilisé des membres de la Garde nationale pour empêcher des étudiants noirs d'entrer dans le Lycée central de Little Rock.

Le président Dwight Eisenhower avait inversé les ordres, en fédéralisant la Garde nationale de l'Arkansas et en l'utilisant pour au contraire permettre la fin de la ségrégation dans l'école.

La Garde avait aussi aidé à ramener le calme lors d'émeutes à Los Angeles en 1964, à Washington en 1968 après l'assassinat de Martin Luther King, ou en 1992, de nouveau à Los Angeles, après des émeutes raciales.

La Garde nationale a connu ses heures les plus sombres en 1970 quand ses membres ont tué quatre étudiants non armés de l'Université de Kent, dans l'Ohio, qui protestaient contre la Guerre du Vietnam.

A Ferguson, M. Dunlap a insisté sur le fait que la Garde nationale allait purement jouer un rôle de soutien et se garder d'attiser les tensions entre communautés.

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