NOUVELLES

NBA: Les LA Clippers, débarrassés de Sterling, entrent dans une nouvelle ère

12/08/2014 02:15 EDT | Actualisé 12/10/2014 05:12 EDT

Après quatre mois de controverses et de procédures judiciaires, les Los Angeles Clippers sont entrés mardi dans une nouvelle ère avec l'officialisation de leur rachat par Steve Ballmer et l'abdication de Donald Sterling.

Par un bref communiqué de cinq lignes, la NBA a mis un terme à une affaire qui l'empoisonne depuis le printemps et qui a choqué, en pleins play-offs de la saison 2013-14, tout un pays où le basket-ball est un sport majeur.

"L'opération par laquelle Steve Ballmer s'est porté acquéreur des Los Angeles Clippers est officialisée à la suite de la décision d'un tribunal californien de confirmer l'autorité de Shelly Sterling, au nom de la fondation familiale, pour procéder à la vente de l'équipe", a indiqué la Ligue nord-américaine.

"Le conseil des gouverneurs de la NBA avait approuvé auparavant l'opération et Ballmer est désormais le propriétaire des Clippers", conclut le texte.

L'affaire Sterling avait débuté en avril lorsque le site internet spécialisé dans l'actualité people TMZ avait rendu public l'enregistrement d'une conversation entre Donald Sterling, le propriétaire des Clippers, et sa jeune assistante.

L'homme d'affaires de 80 ans enjoignait notamment celle dont il voulait faire sa maîtresse "de ne pas s'afficher avec des noirs".

- Deux milliards de dollars -

La NBA avait aussitôt suspendu à vie Sterling, l'avait condamné à une amende de 2,5 millions de dollars et menacé de prendre le contrôle de son équipe et de la vendre, comme le prévoit le règlement de la Ligue.

Dans la foulée, Ballmer, ancien patron du géant de l'informatique Microsoft, était parvenu à un accord avec l'épouse de Sterling, Shelly, pour racheter l'équipe de basket-ball pour un montant record de deux milliards de dollars (1,5 Mds d'euros).

Sterling avait d'abord donné son accord à la vente avant de se rétracter brusquement fin mai.

Il avait saisi la justice pour contester son éviction de la direction de la holding familiale, propriétaire des Clippers, à la suite de deux expertises médicales qui l'ont diagnostiqué atteint de la maladie d'Alzheimer.

Le 28 juillet, après trois semaines de procès, le juge Michael Levanas avait donné son feu vert à la vente n'ayant trouvé "aucune preuve d'un complot secret" pour évincer M. Sterling.

Une ultime tentative d'empêcher la vente devant la Cour d'appel de Los Angeles avait échoué vendredi.

Le nouveau propriétaire des Clippers a fait part dans un communiqué de sa joie: "Je suis honoré d'être à la tête de cette équipe", a martelé Ballmer.

"Les supporteurs des Clippers sont incroyables, ils sont restés fidèles à leur équipe dans une période incroyablement difficile et je vais tout faire pour que cette équipe, son magnifique entraîneur et ses grands joueurs triomphent sur les parquets", a-t-il insisté.

Pour célébrer cette nouvelle ère, Ballmer a donné rendez-vous aux supporteurs le 18 août pour une fête au Staples Center à laquelle participeront le coach Doc Rivers et ses joueurs qui avaient menacé de quitter l'équipe si Sterling en était toujours propriétaire au coup d'envoi de la saison 2014-15 en octobre.

- Dommages et intérêts -

"C'est un nouveau départ incroyable pour les Clippers", s'est félicité Doc Rivers dont l'équipe a atteint les demi-finales de la conférence Ouest en pleine tourmente Sterling.

"Je suis vraiment heureux de l'arrivée de Steve Ballmer. J'ai eu la chance de le rencontrer, son enthousiasme pour le basket et pour notre équipe est génial pour la NBA, pour la ville de Los Angeles et pour nos supporteurs", a insisté Chris Paul.

"C'est un jour génial pour notre équipe et pour tous nos supporteurs. J'ai hâte d'avoir Steve Ballmer comme propriétaire et de continuer notre poursuite pour le titre", a ajouté l'autre star des Clippers, Blake Griffin.

Toujours dans l'ombre des Lakers, les Clippers, malgré un palmarès vierge de titre NBA mais avec un effectif prometteur et grâce à l'explosion attendue des droits TV, sont désormais l'équipe professionnelle américaine la plus chère après les Los Angeles Dodgers (base-ball).

En 1981, Donald Sterling avait racheté la franchise, alors basée à San Diego, pour 12 millions de dollars...

Mais la NBA n'en a pas fini avec Donald Sterling et semble décider à le faire payer: selon le Los Angeles Times, elle a lancé une procédure contre l'octogénaire à la sulfureuse réputation pour obtenir des dommages et intérêts après avoir porté atteinte à l'image de la Ligue.

jr/sk

PLUS:hp