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Australie: compensation record pour les victimes des incendies du "Black Saturday"

15/07/2014 02:21 EDT | Actualisé 13/09/2014 05:12 EDT

Les survivants d'un gigantesque incendie de feux de brousse dans le sud de l'Australie en 2009 se sont vu accorder mardi 345 millions d'euros de dédommagement, un record pour une action en justice collective dans l'histoire de ce pays.

Le feu de Kilmore East fut le plus meurtrier des incendies qui ravagèrent une partie de l'Etat de Victoria (sud) le 7 février 2009, baptisé depuis en Australie "Black Saturday" ("samedi noir").

Cette catastrophe naturelle, la pire de l'histoire moderne de l'Australie, avait tué 173 personnes et détruit quelque 2.000 habitations.

L'incendie de Kilmore avait fait à lui seul 119 morts et causé des dégâts estimés à un milliard de dollars australiens (690 millions d'euros).

Plus de 10.000 habitants de cette région avaient porté plainte conjointement contre SP AusNet, une compagnie privée de distribution d'électricité, l'accusant d'installations déficientes ayant provoqué l'incendie.

L'accord intervenu entre les plaignants et la compagnie a débouché sur le versement de 494,7 millions AUD.

"Aucun argent ne compensera les pertes de ceux qui ont souffert du feu. Mais cet accord de près d'un demi-milliard de dollars représente une certaine justice et une compensation tangible pour aider à alléger le fardeau financier de ceux qui ont souffert", a déclaré Andrew Watson, avocat au sein du cabinet Maurice Blackburn.

Dans un communiqué, SP AusNet indique que cet accord a été conclu sans que la compagnie reconnaisse de quelconques torts. "Le conducteur d'électricité qui est tombé en panne et qui a provoqué l'incendie, avait été abimé par la foudre, qui avait endommagé son système de sécurité d'une manière indétectable à ce moment-là", a souligné la compagnie.

"Il est tragique que le conducteur soit tombé en panne au pire moment possible", a-t-elle ajouté.

Les feux de brousse sont fréquents dans le sud de l'Australie lors de l'été austral (de décembre à février). Les feux du 7 février 2009 ont été d'une violence particulière en raison de la chaleur et de la sècheresse.

La commission d'enquête sur ce "samedi noir" avait également relevé une série d'"erreurs systémiques" et recommandé plusieurs mesures, dont la modernisation des infrastructures électriques dans les zones souvent victimes de feux de brousse.

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