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Internet: quatre satellites O3b lancés par une fusée Soyouz depuis la Guyane

10/07/2014 05:38 EDT | Actualisé 09/09/2014 05:12 EDT

Quatre satellites de la constellation O3b, qui doit offrir un accès internet très haut débit et bon marché à trois milliards d'habitants de la planète "sous-connectés" ont été lancés jeudi par une fusée Soyouz depuis la Guyane française, a annoncé la société Arianespace.

"Nous sommes très fiers de participer à ce formidable projet qui réduira la fracture numérique en fournissant un accès internet à haut débit aux populations des régions équatoriales", a déclaré Stéphane Israël, le président directeur général d'Arianespace.

Ce cinquième lancement de l'année depuis le CSG avait débuté comme prévu à 15h55 heure de Guyane (18h55 GMT).

Les satellites ont été séparés deux par deux, la première paire environ deux heures après le décollage et la seconde une vingtaine de minutes après.

Ils vont rejoindre leurs quatre grands frères qui tournent autour de la Terre le long de l'Equateur depuis juin 2013 et qui ont déjà permis à l'opérateur O3b Networks de démarrer ses services aux Iles Cook, un petit archipel du Pacifique, depuis mars dernier.

O3b est l'abréviation de "Other 3 billion": les "trois autres milliards" d'individus habitant des pays du Sud numériquement défavorisés qui, faute de moyens ou d'infrastructures, n'ont pas facilement accès au web.

Quatre satellites supplémentaires devraient être lancés début 2015 pour compléter la famille.

L'idée a germé en 2007 dans l'esprit de l'Américain Greg Wyler, fondateur de l'opérateur de satellites O3b Networks. Pionnier des réseaux de téléphonie mobile 3G en Afrique, il se trouvait alors au Rwanda et se heurtait à la médiocrité du réseau de télécommunications local.

Greg Wyler imagine une parade toute simple: passer outre les coûteuses infrastructures au sol (fibre optique, câble, etc.) en plaçant en orbite autour de l'Equateur une constellation de petits satellites pour servir de relais spatiaux entre les utilisateurs et la Toile mondiale, à l'aide de seules antennes paraboliques.

Cette orbite équatoriale permet de couvrir une zone comprenant la totalité de l'Afrique, presque toute l'Amérique latine, le Moyen-Orient, l'Asie du Sud-Est, l'Australie et l'Océanie, donc de nombreux marchés émergents en manque de connexion internet.

Des satellites géostationnaires fournissent déjà ce type de services mais leur coût d'exploitation est généralement élevé. En outre, comme ils tournent à 36.000 km d'altitude, ils ont besoin de davantage de puissance pour émettre, sont plus gros, et les données mettent parfois plus d'une demi-seconde pour effectuer l'aller-retour avec la Terre.

Conçus par Thales Alenia Space, les satellites O3b, eux, sont déployés à seulement quelque 8.000 km d'altitude. Plus petits (650 kg chacun contre 4 à 6 tonnes pour un satellite géostationnaire), ils peuvent communiquer avec la Terre quatre fois plus rapidement, moyennant des débits comparables avec la fibre optique, assure l'opérateur.

Selon O3B, les tarifs proposés seront "de 30% à 50% inférieurs à celui des fournisseurs satellitaires traditionnels".

vm/ih

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