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Chili: 10.000 personnes évacuées, 16 morts dans le "pire incendie" de l'histoire de Valparaiso

13/04/2014 01:30 EDT | Actualisé 13/06/2014 05:12 EDT

Plus de 10.000 personnes ont été évacuées dimanche après un gigantesque incendie à Valparaiso, le "pire" de l'histoire de cette ville située sur la côte centrale du Chili, avec un nouveau bilan porté à seize morts, selon les autorités.

"C'est une terrible tragédie, sans doute le pire incendie de l'histoire de Valparaiso", a déclaré la présidente chilienne Michelle Bachelet, arrivée sur les lieux dans la matinée après avoir rapidement déclenché le plan catastrophe samedi, permettant aux forces armées de participer aux opérations d'évacuation de la population.

Il s'agit de la deuxième évacuation massive en deux semaines de cette ville portuaire, distante de 120 km de Santiago, après l'alerte au tsunami déclenchée en raison du séisme de magnitude 8,2 qui a secoué le Nord du Chili.

"Les familles n'ont pas seulement perdu leurs maisons et leurs biens, mais aussi tous leurs souvenirs de famille", a déploré la présidente socialiste qui a parcouru les zones touchées en compagnie des autorités locales et de plusieurs ministres.

Le bilan ne cesse de s'alourdir. "A cette heure, nous confirmons 16 morts", a déclaré sur la chaine 24 Horas le général Julio Pineda, chef de la police de la région de Valparaíso.

Par ailleurs, au moins trois personnes ont été grièvement blessées dans l'incendie, a confirmé à l'AFP l'Office national des situations d'urgence (Onemi).

Aux premières heures du jour et dans une odeur de fumée et de bois carbonisé, des milliers de pompiers continuaient de combattre des foyers encore actifs de l'incendie qui s'est déclaré samedi soir dans la périphérie de Valparaiso.

Cinq centres d'accueil ont été mis sur pied par la municipalité de cette ville de 270.000 habitants, mais la plupart des personnes évacuées ont préféré trouver refuge auprès de parents ou d'amis, selon les autorités.

Certains habitants revenaient dimanche matin dans leur quartier pour évaluer les dégâts, n'y retrouvant souvent que les décombres de leur maison calcinée.

Monica Vergara, dont la maison se trouvait sur la colline (el cerro) La Cruz la plus affectée par l'incendie a tout perdu, mais ses quatre enfants ont la vie sauve.

"J'ai entendu une énorme explosion qui a soulevé la maison et un pompier nous a évacués. J'ai tout perdu, mais mes quatre enfants sont sains et saufs et c'est ça l'essentiel", dit-elle à l'AFP.

Quelque 17 avions et hélicoptères ainsi que 3.500 pompiers et policiers participent aux opérations, ont précisé les autorités.

======= Détenues évacuées et alcool interdit ==========

L'incendie s'est déclaré samedi après-midi à la Polvora, à la périphérie de Valparaiso, ravageant 15 hectares d'eucalyptus, de pâturages et de buissons, selon l'Onemi.

Les flammes se sont propagées à une grande rapidité à cause de la chaleur qui règne dans la région et des vents forts, gagnant les 44 collines surplombant la baie.

"C'était un véritable enfer qui encerclait ma famille", a déclaré à l'AFP Miguel Ramírez, habitant du "cerro" Mariposas. "Le feu a dévalé les collines et a brûlé toutes les habitations sur son passage", a-t-il dit.

Le procureur a ouvert une enquête pour déterminer les causes de l'incendie, qui a provoqué la suspension de l'approvisionnement en eau potable et des coupures d'électricité dans de nombreux quartiers.

Les pompiers de Valparaiso aidés par des compagnies des localités proches, ainsi que par des renforts venus de Santiago ont lutté toute la nuit pour éviter que l'incendie ne se propage vers le centre-ville.

Plus de 800 hectares ont été ravagés par les flammes selon l'Onemi, et certains foyers demeurent encore actifs, faisant craindre aux autorités qu'ils puissent être ravivés par la chaleur qui règne dans la région et les vents forts.

Par précaution, plus de 200 détenues ont été évacuées de la prison pour femmes de Valparaiso, située dans la localité de Quillota.

Par ailleurs, la vente d'alcool a été interdite.

Déclarée par Mme Bachelet "zone de catastrophe", la ville voit sa sécurité assurée par la marine chilienne qui a dépêché des milliers de soldats pour maintenir l'ordre et participer aux opérations d'évacuation.

Les incendies sont fréquents dans le centre du Chili, où les étés sont caractérisés par de fortes vagues de chaleur.

En février 2013, en plein été austral, 1.200 personnes ont été affectées et 105 maisons détruites à Valparaiso par un incendie causé par un homme de 27 ans, qui a été arrêté par la police.

Valparaiso, inscrite en 2003 par l'Unesco au patrimoine de l'humanité, est visitée chaque année par des milliers de touristes chiliens et étrangers.

La ville s'est enrichie de la première vague de mondialisation au XIXe siècle avant d'en être écartée. Elle a été le premier et le plus important port marchand sur les routes maritimes qui reliaient les océans Atlantique et Pacifique par le détroit de Magellan.

Au XIXe siècle, des immigrants ont débarqué d'Europe pour s'inventer une nouvelle vie, faisant de la ville la plus cosmopolite d'un pays isolé.

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