NOUVELLES

États-Unis: vers la pire tempête de l'hiver?

12/02/2014 02:44 EST | Actualisé 14/04/2014 05:12 EDT
NASA

WASHINGTON - Une nouvelle tempête de neige, annoncée comme une des plus importantes de l'hiver, a commencé à blanchir les rues de Washington mercredi soir, après avoir traversé le sud-est du pays, privant d'électricité des centaines de milliers de foyers américains.

La couche de neige dans la capitale américaine devrait particulièrement s'épaissir durant la nuit et pourrait atteindre une trentaine de centimètres jeudi, selon les métérologues du Washington Post, qui suivaient tweet après tweet la progression des flocons sur leur compte @capitalweather.

Les écoles de la capitale, comme celles du Maryland voisin, seront fermées jeudi. Plusieurs auditions prévues pour jeudi au Sénat ont été annulées.

Le président américain Barack Obama a déclaré mercredi l'état d'urgence dans 45 comtés de Géorgie et en Caroline du Sud, deux Etats du sud-est des Etats-Unis, une décision qui permet aux services fédéraux chargés des situations d'urgence d'y opérer.

Dans ces Etats, où d'importantes chutes de neige ont notamment entraîné des difficultés majeures sur les routes, au moins 370 000 foyers étaient privés d'électricité mercredi en fin de journée, selon un décompte effectué par l'AFP auprès de trois compagnies locales.

La tempête de neige, qui pourrait être selon les services météo la plus importante d'un hiver déjà riche en événements similaires, a commencé à faire ressentir ses effets dans la nuit de mardi à mercredi dans le sud-est du pays, et devrait progressivement remonter vers le nord.

Il y a deux semaines, la Géorgie avait déjà subi une forte tempête, dont la gestion par les autorités avait été fortement critiquée, des centaines d'écoliers ayant été contraints de dormir dans leur école en raison des routes bloquées.

M. Obama a également assuré que la Fema, chargée des situations d'urgence, avait mis en place un centre de coordination de réponse nationale à Washington, ainsi qu'un centre régional équivalent à Atlanta, tenant à disposition générateurs, repas, eau et couvertures à Augusta, en Géorgie.

"Des chutes de neige sont attendues et devraient rendre les déplacements dangereux", a annoncé pour sa part le National Weather Service dans un communiqué mercredi, conseillant de ne se déplacer qu'en cas d'absolue nécessité: "Si vous devez prendre la route, prévoyez une lampe de poche en plus, ainsi que de l'eau et de la nourriture dans votre véhicule".

Dôme de courants froids

La météo peu clémente cette semaine aux Etats-Unis a entraîné l'annulation de près de 7 000 vols à travers le pays, tandis que le site spécialisé flightaware.com annonçait déjà l'annulation de plus de 4 100 vols pour jeudi.

L'aéroport international Hartsfield-Jackson de la capitale de la Géorgie, Atlanta, le plus important au monde en termes de trafic, a annulé mercredi la quasi-totalité de ses 2 500 vols quotidiens, selon le journal Atlanta Herald Constitution.

Le National Weather Service met en garde depuis plusieurs jours contre un "dôme gigantesque" de courants d'air froid venus de l'Arctique devant s'installer sur la partie est des Etats-Unis, créant une "tempête glaciale" susceptible de "paralyser" de nombreux Etats, depuis la Géorgie et la Caroline du Sud jusqu'aux régions les plus au nord.

Des alertes aux tornades ont aussi été lancées en Floride, en raison de la confrontation de cet air glacial avec celui des tropiques, selon The Weather Channel.

"Les accumulations de glace seront incroyables, si ce n'est historiques", a souligné le NWS, ajoutant que jusqu'à 30 cm de neige pourraient tomber sur les Etats de La Nouvelle-Angleterre jeudi.

Dans certaines parties de la Géorgie, qui connaît rarement des températures aussi glaciales, la couche de neige risquait d'atteindre 25 cm ou plus.

Pour éviter le chaos d'il y a deux semaines, le gouverneur de Géorgie Nathan Deal a déclaré dès mardi l'état d'urgence et déployé une armada de camions pour saler les routes avant l'arrivée de la tempête.

Plusieurs localités de la région préparaient des abris d'urgence dans des églises ou des centres de loisirs, afin que la population puisse s'abriter en cas de coupures de courant.

L'hiver est rude cette année aux Etats-Unis, et a parfois des conséquences inattendues: la société ADP a assuré la semaine dernière que les mauvaises conditions climatiques avaient nui à la croissance de l'emploi. Les prix du pétrole ont au contraire été portés à la hausse, chauffage oblige.

INOLTRE SU HUFFPOST

25 bonshommes de neige issus de la culture populaire
Winter Weather