Y'a-t-il beaucoup de bactéries dans ces rondelles de citron que l'on trempe dans nos verres d'eau au restaurant?

Une tranche de citron peut donner de la saveur à un simple verre d'eau, mais le risque est d'ingurgiter plus que ce que vous pensiez. En vérité ces décorations pour verres d'eau d'apparence inoffensive (aussi utilisées avec le thé glacé et le soda) hébergent tout une colonie d'organismes peu ragoûtants.

Dans le cadre d'une étude parue dans la revue Journal of Environmental Health, des chercheurs ont effectué des prélèvements sur la peau et la pulpe de 76 citrons dans 21 restaurants collectés sur 43 visites et découvert que 70% d'entre eux favorisaient la prolifération microbienne. Les échantillons étaient collectés dès que la boisson (eau ou soda) était servie, avant même d'être touchée ou bue, et même si les chercheurs n'ont pu déterminer l'origine exacte des micro-organismes, ils ont désigné comme foyers probables, entre autres, l'employé du restaurant, la viande crue ou la volaille. "Même si les citrons ont des propriétés antimicrobiennes, les résultats de notre étude indiquent qu'une large variété de micro-organismes peuvent survivre sur la pulpe et la peau d'un citron coupé en tranches", écrivent les auteurs dans leur rapport. "Les patrons de restaurants doivent savoir que les rondelles de citron ajoutées à leurs boissons peuvent contenir des microbes potentiellement pathogènes."

Philip Tierno, professeur de microbiologie et pathologie au Langone Medical Center de l'université de New York, a conduit une douzaine d'expériences similaires, dont une commanditée par ABC news, qui a permis de découvrir que la moitié des rondelles de citron collectées dans différents restaurants étaient contaminées par des matières fécales humaines. De plus, les caméras d'ABC ont épinglé des employés manipulant des citrons à mains nues. Et selon l'expérience de Philipe Tierno, les restaurants ne laveraient pas soigneusement leurs citrons -- ou s'ils les rincent, ils ne frottent pas. Par ailleurs, les mains d'un employé, qu'il soit barman ou cuisinier, peuvent facilement contaminer et être contaminées quand elles sont à proximité d'autres employés, qui lavent les verres ou manipulent la nourriture.

"Nous avons découvert dans chaque corps de métier, dans chaque institution, que les homme ont tendance à communiquer leur flore émanant des trois parties du corps," a déclaré Philip Tierno au HuffPost. Cela inclue des bactéries provenant des intestins (sous la forme de matières fécales), des voies respiratoires (par la toux, la parole, l'éternuement) et de la peau. PArmi les échantillons collectés se trouvaient de l'E. coli, du staphylococcus epidermidis et du candida, un champignon d'habitude présent dans le vagin. Bien que son équipe n'ait pas recherché de virus en particulier, tels que le norovirus (ou grippe intestinale) ou le virus de la grippe, ce type de contamination est un signe de leur présence, explique-t-il.

Mais au-delà de l'aspect repoussant, quelles sont les chances qu'un citron vous rende malade? Selon Philip Tierno, le risque est minime mais présent. "Dans la plupart des cas il n'y aura aucune infection, mais la possibilité existe," dit-il, ajoutant: "Vous ne pouvez pas vivre dans une bulle. Votre système immunitaire est là pour vous."

Les amateurs de citron effrayés par les germes ont aussi la possibilité de mélanger le jus directement à l'eau plutôt que de laisser la rondelle flotter tout le temps du repas -- Philip Tierno rappelle cependant que même la pulpe peut être contaminée.

Mais avant de paniquer, voici une autre information: ces recherches ont permis de détecter des organismes similaires dans la totalité des restaurants, des bouteilles de ketchup aux salières-poivrières en passant par les menus et les tables. Et c'est la même chose pour d'autres accompagnements de boissons, dont les oignons, les citrons verts et les cerises. Parfois il s'agit juste de faire confiance à son système immunitaire. "Les microbes sont partout ... Vous n'allez pas toujours vous en sortir indemne," dit-il. "Faites de votre mieux pour ne pas attraper de maladies."

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