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08/01/2014 03:15 EST | Actualisé 09/03/2014 05:12 EDT

Japon: plus de 1.000 personnes rendues malades par du pesticide dans des aliments surgelés

Plus de 1.000 personnes à travers le Japon ont affirmé être tombées malades après avoir ingéré des aliments surgelés empoisonnés au pesticide et pour lesquels a été lancé un rappel massif, a rapporté mercredi l'agence de presse Jiji.

Mardi, le nombre de plaintes ne dépassait par 360, mais le scandale est désormais largement rapporté par les médias, ce qui incite les consommateurs intoxiqués à se faire connaître.

A la fin du mois dernier, la filiale Aqlifoods du groupe japonais Maruha Nichiro Holdings avait fait état de la présence inexpliquée d'un pesticide appelé malathion dans divers produits surgelés confectionnés dans une usine de la préfecture de Gunma, au nord-ouest de Tokyo.

Une odeur étrange avait été détectée par plusieurs clients qui ont alerté l'entreprise.

Les aliments concernés (des croquettes, des pizzas notamment) sont retirés des rayons, mais des personnes en ont mangé avant et d'autres en avaient encore dans leur congélateur qu'elles ont cuisinés et mangés ces derniers jours.

Un bébé de 9 mois a été pris de vomissements et hospitalisé lundi après avoir consommé des croquettes.

Au total, plus de 1.000 individus de presque toutes les préfectures de l'archipel se sont plaintes, dont plus de 200 à Hokkaido (nord). Tous ont signalé des diarrhées, vomissements et autres troubles.

Plus de 6,4 millions d'articles ont été rappelés mais, à ce jour, seulement 1,49 million (soit moins d'un quart) avaient été récupérés.

Entre le 29 décembre, jour de la première annonce de rappel faite par Aqlifoods, et le 7 janvier, la société dit avoir reçu quelque 630.000 appels de clients inquiets.

Une enquête est ouverte pour trouver l'origine de la contamination. La teneur en pesticide mesurée dans les produits concernés est telle qu'est soupçonnée une introduction délibérée de malathion lors du processus de production.

Cet insecticide neurotoxique est utilisé dans l'agriculture et les particuliers peuvent facilement se le procurer.

Les Japonais ne sont généralement pas méfiants vis-à-vis de la nourriture préparée et conditionnée au Japon où les normes d'hygiène sont plutôt strictes. Ils sont de fait choqués et très inquiets lorsque se produit un incident, au point pour certains de bouder tous les produits similaires.

Quant aux entreprises, elles sont parfois longues à réagir mais lorsqu'un problème est rendu public elles sont ensuite enclines à rappeler en masse de peur de prendre des risques trop importants pour leur image.

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MARUHA NICHIRO HOLDINGS

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