NOUVELLES
07/01/2014 08:48 EST | Actualisé 09/03/2014 05:12 EDT

Le froid intense touche 187 millions d'Américains

ATLANTA - Une dangereuse masse d'air arctique qui s'étendait mardi du Midwest américain jusqu'au sud des États-Unis en passant par l'est de l'Amérique du Nord a fracassé des records vieux de plusieurs décennies.

Le froid intense empêche des millions de personnes de s'aventurer à l'extérieur et force la fermeture de nombreux établissements.

Les responsables de l'aéroport international Pearson, à Toronto, ont ainsi annoncé mardi sur Twitter un arrêt des opérations au sol au moins jusqu'à 9 heures. Ils ont pris cette décision en raison du froid extrême qui a gelé l'équipement et engendré des problèmes de sécurité pour les employés.

Le mercure est tombé à -27 degrés Celsius lundi à Chicago, la température la plus froide jamais enregistrée dans cette ville pour un 6 janvier. Le refroidissement éolien a poussé la température sous la barre des -40 Celsius en Oklahoma et au Texas.

Les météorologues préviennent que jusqu'à 187 millions de personnes pourraient être éventuellement touchées par ce «tourbillon circumpolaire». Un mercure de -15 Celsius était attendu mardi en Géorgie et en Alabama, contre -24 Celsius à Baltimore.

Plusieurs régions du Midwest et de l'Est grelottaient sous des températures inférieures à celles de l'Antarctique mardi. Il faisait aussi plus froid à Atlanta (-14 Celsius), en Géorgie, qu'à Kodiak et à Juneau (4 Celsius), en Alaska.

«C'est extrêmement froid pour ces secteurs, a dit le météorologue Brian Lynn, du Service national de météorologie des États-Unis. Un mercure qui tombe aussi bas est un événement rare.»

Plus loin vers le sud, les rues de Pensacola, en Floride, avaient été désertées par les joggeurs et les cyclistes, alors que même le lever du soleil n'avait pas réussi à pousser le mercure au-dessus de la barre des -10 Celsius.

Dans l'est, une tempête hivernale balayait l'ouest de l'État de New York avec des vents de 80 kilomètres/heure. Jusqu'à 90 centimètres de neige pourraient tomber d'ici à mercredi.

La Virginie-Occidentale a connu ses températures les plus froides en 25 ans, tandis que la Virginie battait des records établis dans les années 1950.

Environ 15 000 personnes étaient privées de courant dans l'Indiana, mardi. Les ouvriers tentaient de rétablir l'alimentation électrique alors que la température glissait à -20 Celsius, mais des responsables ont prévenu que certains clients pourraient devoir patienter pendant quelques jours.

Ailleurs, quelque 500 passagers ont dû passer la nuit à bord de trois trains du transporteur ferroviaire Amtrak qui ont été immobilisés par le mauvais temps alors qu'ils se dirigeaient vers Chicago.

Le transporteur aérien JetBlue prévoyait reprendre ses vols mardi matin, après avoir suspendu tous ses vols à New York et Boston lundi. Le transporteur Southwest Airlines a quant à lui annoncé que ses activités reprennent «au compte-gouttes» à l'aéroport O'Hare de Chicago.

Du temps plus doux est attendu vers la fin de la semaine.

PLUS:pc