TOKYO - Le restaurateur japonais Kiyoshi Kimura a payé 7,36 millions de yens (près de 75 000 $ CAN) pour un thon rouge de 230 kilos lors des premières enchères de l'année au célèbre marché aux poissons Tsukiji de Tokyo, dimanche, ce qui représente seulement cinq pour cent du prix qu'il avait payé un an plus tôt, malgré le grave déclin de l'espèce.

L'an dernier, M. Kimura avait remporté les enchères avec une mise record de 154,4 millions de yens (1,56 million $ CAN) pour un thon rouge de 222 kilos. Certains observateurs avaient alors déploré que le prix du thon rouge ait atteint des sommets incontrôlables. Le restaurateur avait déjà battu un record en 2012, avec une mise de 56,4 millions de yens (571 000 $ CAN).

Le prix élevé du poisson vendu aux enchères du marché Tsukiji ne signifie pas nécessairement qu'il soit d'une qualité exceptionnelle.

M. Kimura, dont l'entreprise gère la populaire chaîne Sushi-Zanmai, s'est dit satisfait que le prix soit revenu cette année à un niveau «raisonnable».

Les défenseurs de l'environnement affirment que la consommation grandissante de thon rouge dans le monde mène à sa raréfaction et estiment que les responsables de la gestion des pêches ne prennent pas les mesures appropriées pour protéger l'espèce.

Les Japonais consomment environ 80 pour cent de tout le thon rouge pêché dans le monde, mais la demande grandit alors que les sushis et le poisson cru gagnent en popularité ailleurs sur la planète.

Les stocks des trois espèces de thon rouge présentes dans le Pacifique, l'océan Austral et l'Atlantique ont considérablement diminué depuis 15 ans. Dans l'Atlantique et la Méditerranée, les stocks ont plongé de 60 pour cent entre 1997 et 2007 à cause du non-respect des quotas et de la surpêche illégale très répandue. Même si certaines améliorations ont été constatées depuis quelques années, les experts soulignent que les perspectives de survie de l'espèce restent fragiles.

Lors des premières enchères de l'année au Japon, dimanche, 1729 thons rouges ont été vendus, comparativement à 2419 l'an dernier, selon les données de la municipalité de Tokyo.

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