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Arrivée à Panama d'une ministre espagnole pour des discussions sur le canal

05/01/2014 02:44 EST | Actualisé 07/03/2014 05:12 EST

La ministre espagnole de l'équipement Ana Pastor est arrivée dimanche à Panama pour entamer une médiation dans le conflit qui paralyse actuellement les travaux d'élargissement du canal de Panama, a annoncé l'ambassadeur d'Espagne au Panama Jesús Silva.

Ana Pastor doit rencontrer lundi le président du Panama Ricardo Martinelli et des représentants de l'Autorité du canal de Panama (ACP) et du Groupe Uni pour le Canal (GUPC) dont l'actionnaire majoritaire est le groupe de BTP espagnol Sacyr, a précisé l'ambassadeur.

Sacyr a menacé de suspendre cet ouvrage pharaonique si l'ACP ne versait pas, d'ici à trois semaines, la somme de 1,6 milliard de dollars (environ 1,2 milliard d'euros) pour couvrir "les surcoûts" du chantier. Ce montant est jugé "irresponsable" par les autorités du Panama.

Mme Pastor n'a fait aucune déclaration à la presse à son arrivée. Elle doit regagner l'Espagne lundi en soirée.

Parmi les autres actionnaires du GUPC figurent l'entreprise italienne Impreglio, la belge Jan de Nul et la panaméenne Constructora Urbana.

Le président de Sacyr, Manuel Manríquez, arrivé samedi à Panama, participera également à la réunion de lundi.

Les travaux, d'un montant total de 5,2 milliards de dollars, ont commencé en 2009 et devaient initialement se terminer en 2014 afin de coïncider avec le centenaire du canal. Mais leur achèvement a été repoussé à 2015 après un premier désaccord dès le début du chantier entre l'ACP et GPUC sur la qualité du ciment utilisé.

GUPC fait porter la responsabilité du surcoût à l'ACP. L'essentiel des travaux porte sur la construction d'une nouvelle série d'écluses pour permettre le passage de navires transportant jusqu'à 12.000 conteneurs, le triple de la charge actuelle.

Des responsables d'ACP ont indiqué que des difficultés géologiques imprévues sont à l'origine des dépenses supplémentaires.

Le canal de Panama, par lequel transite 5% du commerce maritime mondial, a été inauguré en 1914 et avait été remis par les Etats-Unis à Panama en 1999.

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