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Les Panthers deviennent champions de section en battant les Falcons

29/12/2013 06:38 EST | Actualisé 28/02/2014 05:12 EST

ATLANTA - Cam Newton a réussi deux passes de touché et les Panthers de la Caroline ont battu les Falcons d'Atlanta 21-20, dimanche, méritant ainsi le titre dans la section Sud de la Nationale.

Les Panthers (12-4) ont aussi mérité un laissez-passer au premier tour et au moins un match éliminatoire à Charlotte, s'étant classés au pire deuxièmes dans la Nationale.

«Nous avons atteint notre objectif, a déclaré le secondeur Luke Kuechly. Nous pouvons maintenant nous concentrer, soigner les petites blessures et se préparer pour les éliminatoires.»

Les Panthers auraient pu détenir la meilleure fiche de la Nationale, mais les les Seahawks de Seattle l'ont emporté 27-9 face aux Rams de St. Louis. Ils ont à tout le moins obtenu leur premier titre de section depuis 2008.

«C'est un sentiment incroyable, a commenté l'entraîneur des Panthers, Ron Rivera. Nos gars se sont battus toute la saison et ont fait les choses qui devaient être accomplies.»

Newton croit qu'il était important pour les Panthers de mériter un laissez-passer pour la deuxième ronde des éliminatoires. Le receveur éloigné et le demi offensif Jonathan Stewart sont toujours ennuyés par des blessures au genou.

«Nous avons plusieurs gars blessés qui occupent des rôles importants et dont nous avons besoin», a-t-il dit.

Newton a initié des connexions payantes avec Ted Ginn fils et Greg Olsen, sur trois et sept verges, respectivement. Il a réussi 15 passes sur 27 pour 149 verges, avec deux passes de touché et une interception. Newton a aussi dominé les siens avec 72 verges au sol.

Les Panthers ont établi un record de concession en réussissant neuf sacs du quart contre Matt Ryan. Greg Hardy en a récolté quatre des neuf. La défensive a aussi inscrit le premier touché grâce à l'interception de Melvin White au deuxième quart.

«C'est du travail d'équipe, a dit Hardy lorsqu'il a été questionné à propos du record. Je sais que nous avons eu le record et c'est tout ce qui compte.»

L'ailier rapproché Tony Gonzalez, des Falcons, a capté quatre passes pour 56 verges à son dernier match en carrière. Matt Ryan a complété 28 passes sur 40 pour 280 verges, avec deux passes de touché et une interception. Matt Bryant a fourni des placements de 42 et 37 verges.

Le match concluait une saison de misère pour les Falcons (4-12), qui avaient gagné au moins neuf matches à chaque campagne depuis celle de 2008.

Les Falcons ont pris les devants 17-14 en début de troisième quart, quand Ryan a réussi une passe de touché de 39 verges à Roddy White. Les Panthers ont toutefois repris les devants avant la fin de l'engagement, quand Newton a repéré Olsen avec une passe payante, ce qui ponctuait une montée de 76 verges en 10 jeux. L'équipe locale a ensuite été limitée au deuxième placement de Bryant.

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