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Yankees: Mariano Rivera se retire au sommet de son art

27/09/2013 06:45 EDT | Actualisé 27/11/2013 05:12 EST

NEW YORK, États-Unis - Le recruteur Herb Raybourn a rencontré Mariano Rivera pour la première fois en 1988 lors d'un tournoi au Panama. Le joueur de 17 ans qui évoluait alors à l'arrêt-court ne l'a d'abord pas impressionné.

«Je ne croyais pas qu'il serait capable de frapper dans les majeures, se rappelle-t-il. Je ne pouvais pas l'imaginer jouer à l'arrêt-court dans les grandes ligues, donc j'ai tout simplement abandonné l'idée.»

Raybourn est retourné au Panama au mois de février 1990 pour un autre tournoi, tandis qu'il occupait le poste de directeur des opérations latino-américaines chez les Yankees de New York. Il s'affairait à défaire ses valises lorsqu'il a reçu l'appel de Claudino Hernandez, le receveur de la formation de Panama Oeste, qui l'a convaincu d'épier un certain lanceur.

Raybourn ignorait que Rivera était désormais lanceur. Il a donc organisé une séance d'entraînement dans la cour arrière du domicile de ce dernier à Puerto Caimito.

«Il n'y avait même pas de monticule, ce n'était qu'une petite pente, a déclaré Raybourn. Il a effectué neuf lancers. J'en avais déjà assez vu.»

Une étoile était née.

Rivera s'est entendu sur les termes d'un contrat des ligues mineures avec les Yankees avant de se rapporter à leur complexe d'entraînement en Floride.

À deux mois de son 44e anniversaire, l'homme appelé «Mo» mettra un terme à sa carrière cette fin de semaine alors que les Yankees concluront une saison décevante avec une série de trois matchs contre les Astros de Houston.

Au cours de la saison, il a rencontré les employés et les partisans de chaque ville visitée par les Yankees et il a reçu assez de cadeaux pour ouvrir son propre musée.

Les Yankees ont retiré son numéro 42, dimanche, durant une cérémonie de 50 minutes au cours de laquelle le groupe Metallica a joué en direct une version de «Enter Sandman», chanson qui jouait chaque fois que le spécialiste des fins de match faisait son entrée sur le terrain du Yankee Stadium.

Les larmes se sont mises à couler jeudi, lorsqu'il a enregistré quatre retraits consécutifs à sa dernière sortie au Yankee Stadium, la 465e sortie parfaite de sa carrière, incluant les séries éliminatoires.

Ses 652 sauvetages en saison régulière représentent un record, tout comme ses 42 en éliminatoires. Rivera n'est cependant pas seulement défini par les chiffres. Son sourire contagieux, sa voix tranquille et son calme légendaire sont tous des caractéristiques qui font de lui un des plus grands lanceurs de l'histoire.

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