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Exoplanètes: nouvelles techniques pour mieux traquer la vie extraterrestre

04/07/2013 07:24 EDT | Actualisé 03/09/2013 05:12 EDT
ESO

Les télescopes n'en finissent plus de découvrir des exoplanètes "potentiellement habitables" mais comment être sûr qu'elles le sont effectivement? Des astronomes ont mis au point de nouvelles techniques pour y chercher, depuis la Terre, des traces d'eau et d'autres molécules vitales.

Depuis le début des années 1990, près de 900 planètes orbitant autour d'autres étoiles que notre Soleil ont été découvertes, selon les derniers chiffres de la Nasa. Statistiquement, de récentes études estiment qu'il pourrait en exister au total plusieurs milliards dans l'Univers.

La plupart des exoplanètes découvertes jusqu'à présent sont plus grosses que la Terre. Mais certaines sont rocheuses et situées dans des zones considérées comme potentiellement habitables, ni trop proches ni trop éloignées de leur étoile. Autrement dit ni trop chaudes ni trop froides pour être incompatibles avec la présence d'eau liquide, une condition nécessaire - mais pas suffisante - à une éventuelle forme de vie.

"Potentiellement habitable" ne signifie pas pour autant "habitée" et les moyens d'observation actuels restent insuffisants pour analyser la présence d'eau ou d'autres molécules complexes situées à des années-lumière de nous.

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